Una botella de coñac.

El coñac es un brandy destilado en la región de Cognac de Francia. Hay una escala de calificación para ayudar a elegir un coñac fino, que se basa en la edad, la mezcla y, a veces, la edad de la madera de las barricas en las que se almacena. El grado más alto de coñac fino es Extra Old o XO.

El brandy es un vino que se ha destilado, extrayendo agua y aumentando el contenido de alcohol, y luego añejado en barricas de roble. Se cree que el proceso de destilación de los vinos comenzó como un intento de reducir su volumen para evitar impuestos. Los comerciantes pronto descubrieron que el producto de vino destilado era más potente y, a veces, más popular que el vino en sí.

El coñac se clasifica según la edad de las barricas de madera en las que se almacena.

Si bien el brandy suele ser vino de uva destilado, se pueden usar otras frutas para hacer el producto. Los melocotones, las manzanas, las ciruelas y las bayas son frutas populares que se utilizan para hacer brandies. En los Estados Unidos, es popular un brandy de manzana llamado aguardiente de manzana y elaborado con sidra fermentada.

El coñac, sin embargo, es siempre brandy de uva. Hay estándares muy altos que deben cumplirse para que un brandy se denomine coñac. Las uvas deben ser de la región de Cognac de Francia y el vino resultante debe destilarse dos veces en alambiques de cobre. A continuación, el brandy debe envejecerse en barricas francesas durante al menos dos años.

La diferencia entre coñac y brandy es el hecho de que, según la ley francesa, el nombre de coñac solo se puede dar a los producidos en la región de Cognac de Francia.

La escala de calificación diseñada para ayudar a elegir un buen coñac se refiere al tiempo que el brandy ha envejecido. Very Special (VS) es el coñac más joven y ha sido envejecido durante al menos dos años. Very Special Old Pale (VSOP) significa que el brandy ha envejecido no menos de cuatro años. La designación XO está reservada para coñac fino que ha sido envejecido un mínimo de seis años, aunque la edad promedio es mucho mayor. Si bien las clasificaciones por edad están destinadas a ser una pauta general de calidad, los aficionados al coñac dicen que se puede encontrar un coñac fino con una clasificación VS, mientras que un coñac menor puede tener una clasificación XO.

Otro factor a considerar al elegir un buen coñac es el precio. Los precios del coñac varían enormemente y se pueden comprar botellas de hasta 200 años por sumas exorbitantes. Un coñac que tiene entre 40 y 50 años se considera la edad perfecta, aunque el precio de estas botellas generalmente prohíbe al bebedor promedio tomarlas con mucha frecuencia. En 2011, una botella de coñac VS puede venderse por tan solo $ 10 dólares estadounidenses (USD), aunque un coñac fino puede venderse por $ 60 dólares, si no considerablemente más.