La diferencia entre una economía abierta y cerrada radica en las políticas de un país sobre el comercio internacional y los mercados financieros. Una economía abierta permite a sus empresas e individuos comerciar con empresas e individuos de otras economías y participar en los mercados de capitales extranjeros. Una economía cerrada impide que sus empresas e individuos interactúen con economías extranjeras en un esfuerzo por permanecer aisladas y autosuficientes. La distinción básica entre una economía abierta y cerrada se refiere a si el gobierno de un país permite que sus ciudadanos participen en el mercado global.

Una economía cerrada no tiene por qué preocuparse por cuestiones de importación y exportación.

La interacción con países extranjeros es la base del comercio internacional. El comercio entre países se realiza mediante la exportación o venta de bienes y servicios por partes en un país y la importación o compra de esos bienes y servicios por partes en otro país. En la superficie, la capacidad de realizar comercio a través de las fronteras internacionales puede parecer un lujo más que una necesidad, pero la capacidad es increíblemente importante para la salud de la economía de un país. El comercio internacional expande el mercado de bienes y servicios, lo que permite a las empresas emplear a más personas para fabricar una cantidad de bienes que excede la demanda en su país de origen.

Estados Unidos tiene actualmente un embargo comercial contra Cuba.

Una economía abierta y cerrada difiere en cómo cada una maneja el comercio internacional. Las economías abiertas permiten la importación y exportación de bienes. Las economías cerradas impiden la importación y exportación y, en cambio, dependen únicamente de los bienes y servicios producidos dentro del país para satisfacer la demanda interna. La noción de que la producción de una economía iguala su consumo es un tipo de autarquía o política que requiere la autosuficiencia.

El comercio con Corea del Norte está restringido en algunos lugares.

La otra distinción entre una economía abierta y cerrada es la participación en los mercados de capitales. El mercado de capitales internacional consiste en bolsas de valores que permiten a las corporaciones de un país recaudar dinero del público. También consiste en la capacidad de los gobiernos para recaudar dinero mediante la venta de instrumentos de deuda, como bonos del tesoro, y para realizar inversiones en moneda extranjera. En una economía abierta, una persona puede comprar acciones de una corporación ubicada en un país extranjero o comprar moneda extranjera para irse de vacaciones. Sin embargo, las economías cerradas impiden que las empresas y las personas utilicen el dinero del país para realizar compras fuera de sus fronteras.

No hay países que existan hoy con economías completamente cerradas. Algunos países, como Corea del Norte, restringen su comercio a un cierto bloque limitado de países, pero sus economías no están completamente cerradas. Los únicos casos en la historia mundial donde los países han implementado una economía cerrada clásica por un tiempo es cuando un país estaba bajo el pulgar de un régimen totalitario que aisló al país para mantener el control político o militar. La globalización de los mercados mundiales asegura que los países prefieran operar bajo un sistema de economía abierta, pero esa noción también puede tener limitaciones. Por ejemplo, Estados Unidos podría parecer un ejemplo clásico de economía abierta, pero restringe a sus ciudadanos el comercio con Cuba.

Casi todos los países del mundo funcionan con la ayuda de bienes importados de algún tipo.