Los aditivos alimentarios son ingredientes que se agregan a los alimentos que pueden ayudar a mejorar su textura, sabor, apariencia o vida útil . Especialmente en los alimentos envasados, es posible que se vea inmerso en nombres químicos mientras lee los paquetes, ya que muchos de los ingredientes pueden ser casi impronunciables e irreconocibles como “alimentos”. Con la creciente conciencia de que algunos aditivos alimentarios pueden ser perjudiciales para la salud, es útil saber un poco sobre los tipos de aditivos alimentarios que probablemente verá en las etiquetas.

El dióxido de titanio se usa en algunos productos lácteos, incluida la leche, para realzar el color blanco.

Siempre ha habido algún tipo de aditivos alimentarios, por lo general destinados a preservar la vida de los alimentos o añadirles sabor, y a veces se utilizan para enmascarar el sabor de los alimentos en descomposición. Los primeros aditivos alimentarios incluyen sal, especias, vinagre y azúcar. Estos podrían conservar los alimentos, hacer que tuvieran mejor sabor y, cuando se estableció el comercio de especias en Europa, permitió que la gente condimentara generosamente los alimentos que se estaban echando a perder. Dado que la conservación de los alimentos siempre ha sido una preocupación, los primeros humanos desarrollaron rápidamente formas de mantener los alimentos seguros para el consumo. Estos incluyen no solo encontrar formas seguras de almacenar alimentos, sino también encontrar aditivos que funcionarían para ayudar a mantener los alimentos comestibles por más tiempo.

El jarabe de maíz es un aditivo alimentario común.

El mundo actual de los aditivos alimentarios es mucho más complejo, pero aún expresa las ideas básicas. Es probable que encuentre adiciones de alimentos divididas en varias clases. Estos son: edulcorantes, conservantes, colorantes y sabores adicionales. Algunos cumplen con más de una categoría.

Los aditivos alimentarios comunes a menudo se pueden identificar leyendo los ingredientes en la etiqueta de un alimento.

Este es el caso de aditivos como el glutamato monosódico (MSG), que se encuentra en una gran variedad de alimentos. Ayuda a mejorar el sabor de los alimentos (para algunos), agrega sodio adicional y puede resaltar los sabores naturales. El problema con el MSG es que enferma a algunas personas. Algunos tienen sensibilidad a los alimentos y otros pueden querer evitarlo porque agrega un contenido muy alto de sodio a los alimentos. Es una buena idea leer las etiquetas para detectar la presencia de glutamatos.

El MSG se puede encontrar en algunos bocadillos.

Los edulcorantes son aditivos comunes, siendo el azúcar el más común y sus acompañantes como el jarabe de maíz con alto contenido de fructosa . Estos pueden funcionar no solo para endulzar los alimentos y agregarles sabor, sino también para preservarlos. El azúcar es un conservante conocido. A veces, los edulcorantes no son conservantes. Los ingredientes como el aspartamo , la sacarina y el sorbitol imparten dulzura sin calorías adicionales. De hecho, tienden a tener una vida útil más corta y pueden desarrollar amargura con el tiempo.

Los conservantes son probablemente uno de los principales aditivos. Estos pueden incluir cosas como sal y vinagre, pero es más probable que varíen desde productos como nitratos, varios tipos de sodio e incluso antioxidantes. Special K®, por ejemplo, tiene vitamina E añadida como conservante.

Otros tipos de aditivos alimentarios pueden espesar los alimentos, como el agar o la pectina , colorear los alimentos, como varios colorantes alimentarios, o unir los alimentos (emulsionar) como la lecitina de soja. A veces, la comida tiene adiciones de humectantes para mantener la comida húmeda, incluidos ingredientes como sorbitol o xilol. Si le preocupan los aditivos alimentarios por razones de salud, es una buena idea investigar los aditivos a través de sitios como la Administración Estadounidense de Alimentos y Medicamentos (FDA), para ver qué aditivos pueden presentar riesgos para la salud.

A menudo se agrega colorante alimentario a los alimentos envasados.