La forma más común de rastrear teléfonos celulares es a través de los sistemas de posicionamiento global ( GPS ) que vienen integrados en muchos modelos de teléfonos celulares. Los proveedores de telefonía celular también usan un proceso llamado triangulación para rastrear teléfonos, aunque este proceso no devuelve una ubicación tan precisa como el rastreo por GPS. Los clientes, los proveedores de servicios de telefonía celular, los servicios de emergencia e incluso algunas agencias gubernamentales utilizan estos dos procedimientos para rastrear teléfonos celulares con diversos fines, incluido el seguimiento de los niños, la ubicación de la torre de servicio desde la cual un teléfono está recibiendo una señal, la ubicación de una persona que contacta con un servicio de emergencia y prevención de delitos y actividades fraudulentas.

Las torres de telefonía celular se emplean en el método de triangulación para rastrear teléfonos celulares.

Los dispositivos de rastreo GPS son la forma más precisa de rastrear teléfonos celulares y son la tecnología más utilizada por los servicios médicos de emergencia y los clientes. En muchos países, cuando una persona llama a un servicio de emergencia, como la policía, el departamento de bomberos o el servicio de ambulancia, el teléfono celular envía una señal que muestra la ubicación del teléfono celular al servicio de emergencia. Esto permite que el servicio responda rápidamente y ubique a la persona, incluso si no conoce su ubicación o no puede decirle al operador dónde se encuentra.

Los teléfonos móviles suelen ser rastreados por GPS.

Los clientes de teléfonos celulares usan GPS para rastrear teléfonos en sus cuentas en algunos casos. Algunos proveedores de telefonía celular ofrecen servicios que permiten a los clientes identificar la ubicación exacta de los teléfonos móviles en sus cuentas a través de otros teléfonos o Internet. Estos servicios a menudo se comercializan para padres que desean realizar un seguimiento de sus hijos.

Las agencias gubernamentales y las fuerzas policiales pueden rastrear teléfonos celulares en muchos lugares. Pueden emplear estas técnicas en un esfuerzo por localizar a una persona desaparecida, rastrear a un sospechoso de un delito o determinar el paradero de una persona en un momento específico. Existe un gran debate sobre la legalidad de las agencias gubernamentales que rastrean teléfonos celulares y el nivel de privacidad que un cliente debería poder esperar cuando se trata de rastrear su ubicación. Sin embargo, la práctica es legal en muchas jurisdicciones.

Las aplicaciones que un cliente puede optar por instalar pueden utilizar los dispositivos GPS del teléfono para rastrear la ubicación del cliente y proporcionar un servicio. Por ejemplo, un cliente puede optar por instalar una aplicación que acceda a su información de ubicación para encontrar gasolineras, restaurantes u hospitales cercanos. Otras aplicaciones incluyen un componente social donde los clientes pueden permitir que sus amigos y familiares vean sus ubicaciones.

La triangulación es un método empleado a menudo por los proveedores de servicios de telefonía celular para rastrear teléfonos celulares por razones de soporte técnico. Para triangular un teléfono celular, el proveedor de servicios ubica las posiciones de las tres torres de telefonía celular más cercanas. Luego, el proveedor usa un software para trazar el radio de cobertura de cada torre para obtener una ubicación aproximada del teléfono celular donde se cruzan las áreas cubiertas por las tres torres.

Se puede rastrear un teléfono en el sistema GSM basándose en las dos torres celulares más cercanas.