El calibre del cable es una medida del ancho del cable. Los cables delgados tienen un calibre alto y los cables gruesos tienen un calibre bajo. Los cables eléctricos gruesos o de calibre bajo pueden transportar más corriente eléctrica y pueden extenderse distancias más largas. Como regla general, los cables de menos de 50 pies (15 metros) de largo deben tener un calibre mínimo de 16. Los cables de más de 15 metros (50 pies) de largo deben ser de calibre 14 para equipos de bajo drenaje o 12 para equipos de alto drenaje.

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El sistema utilizado para calibrar los cables ha existido durante más de 150 años. Brown y Sharpe, una empresa estadounidense de máquinas y herramientas, desarrollaron originalmente el sistema a mediados de la década de 1850. A lo largo de los años, el sistema, originalmente conocido como el sistema Brown and Sharpe, se conoció como el sistema American Wire Gauge (AWG). El sistema original solo cubría alambres sólidos que no eran de acero.

La mayoría de los alambres de acero utilizan uno de varios sistemas de calibre diferentes, pero la mayoría cae dentro del calibre de alambre de acero de EE. UU. Los cables con hilos separados no estaban cubiertos en las versiones originales del sistema AWG. Es posible determinar el calibre de un cable trenzado, pero el proceso no se basa totalmente en el grosor como ocurre con el cable macizo. El equivalente del calibre del cable se basa en el diámetro de la sección transversal de los hilos cuando se comprimen. Dado que los cables trenzados rara vez están completamente comprimidos dentro de un cable, los cables trenzados suelen ser más gruesos que los cables sólidos de calibre equivalente.

Cuando se utilizan cables de extensión en una casa, el calibre del cable a menudo no es un factor. Los dispositivos eléctricos pequeños y comunes, como lámparas y radios, no usan suficiente energía para que el medidor entre en juego. Siempre que los cables de extensión sean al menos de calibre 16, un ancho de cable que a menudo se encuentra en muchas tiendas departamentales, cualquier cosa en la que los conecte debería estar bien.

Cuando se utilizan cables de extensión para dispositivos electrónicos de alto consumo o regletas, las circunstancias cambian. Si se conectan varios dispositivos eléctricos grandes a una regleta, el calibre del cable debe bajar. Dado que hay tanta energía en ese sistema, se requiere un cable de menor calibre para evitar sobrecargas eléctricas. El cable de la regleta debe ser de al menos calibre 14. Si la regleta necesita un cable de extensión para llegar al tomacorriente, entonces también debe tener un calibre de cable mínimo de 14.

Los cables de extensión particularmente largos, como los que se usan en el exterior, deben tener un calibre más bajo. Cualquier cable de más de 50 pies (15 metros) debe tener un calibre mínimo de 14. Si el cable es necesario para algo con grandes picos de potencia, como una sierra eléctrica o un soplador de hojas, entonces debe tener un calibre mínimo de 12.