Las llaves de metal con una hilera de dientes dentados son cada vez más raras a medida que mejora la tecnología. En lugares tan diversos como hoteles y edificios de oficinas, la gente usa tarjetas de acceso en lugar de las llaves tradicionales. Hay cuatro tipos de sistemas de tarjetas de acceso : tarjetas de presentación, tarjetas de códigos de barras, tarjetas de banda magnética y tarjetas de identificación por radiofrecuencia (RFID). Cada tipo ofrece un uso simple, y algunos brindan más seguridad que otros.

Algunas tarjetas de acceso tienen bandas magnéticas.

Los sistemas de tarjeta de llave operan en la relación entre una tarjeta de plástico y las cerraduras de control de acceso electrónico. Cada tarjeta está programada para responder a un lector de tarjetas clave en particular, un candado o un conjunto de candados. Una tarjeta de acceso individual es programada por una computadora con una firma electrónica única. En caso de robo, las tarjetas de banda magnética y las tarjetas RFID pueden tener las firmas cambiadas, lo que agrega protección de seguridad contra el robo.

Las tarjetas perforadas son el tipo más antiguo de sistemas de tarjetas clave. En 1975, el inventor Tor Sornes ideó un sistema que perforaría una serie de 32 agujeros en una tarjeta de plástico. La tarjeta correspondería a una cerradura y abriría una puerta cuando se insertara en una ranura de la puerta. A medida que aumentaba la tecnología, este sistema de seguridad con tarjeta de acceso cayó en desgracia debido a sus limitaciones de codificación, la mano de obra involucrada en la producción y su fragilidad.

Las tarjetas de códigos de barras fueron la próxima innovación en la tecnología de tarjetas clave. En este tipo de sistema de tarjeta con llave, se crea un código de barras individual para corresponder con un candado particular y se imprime en una tarjeta. El código es exactamente igual al código de barras que se encuentra en muchos productos que se venden en las tiendas. Cuando el código de barras se mantiene bajo un escáner electrónico, abre la puerta correspondiente. Este tipo de tarjeta de acceso perdió popularidad cuando las bandas magnéticas se volvieron más fáciles de conseguir, porque los códigos de barras se podían falsificar y el lector electrónico se podía engañar fácilmente.

Los sistemas de tarjetas con banda magnética se utilizan ampliamente en la industria hotelera y en la seguridad del lugar de trabajo. Esta tarjeta se parece a una tarjeta de crédito con una delgada tira metálica en la parte posterior. Esta tarjeta se pasa por un escáner como una tarjeta de crédito y abre la puerta correspondiente debido a la firma electrónica en la tarjeta. Este tipo de tarjeta es mucho más difícil de falsificar que las tarjetas de presentación y los códigos de barras, lo que proporciona una capa adicional de seguridad.

Los sistemas de tarjetas con llave RFID son una forma de tecnología más reciente que las tarjetas de presentación, las tarjetas de códigos de barras o las tarjetas de banda magnética. Las tarjetas RFID tienen un chip sensor de radio incrustado dentro de la tarjeta. Cuando se acerca a un lector programado correspondientemente, la puerta se desbloquea. La tecnología utilizada por este tipo de tarjetas incluye microchips y tecnología de radio, por lo que se considera la más difícil de falsificar y brinda el mayor nivel de seguridad.