La terapia electroconvulsiva para la depresión (TEC) podría proporcionar una mejora inmediata de los síntomas, lo que la hace ventajosa para los pacientes que no pueden usar ciertos medicamentos. Esta terapia puede ayudar a las personas que están gravemente deprimidas y tienen tendencias suicidas, y a los pacientes que no responden a otros tratamientos. La terapia electroconvulsiva para la depresión puede causar pérdida de memoria que se remonta a algunas semanas o años. La confusión es otro efecto secundario común de la terapia de choque que puede durar varios días.

La terapia electroconvulsiva puede usarse en personas con depresión resistente al tratamiento.

Los expertos en salud mental utilizan la terapia electroconvulsiva para la depresión como último recurso cuando otras terapias no ayudan a un paciente. Si un paciente está tan deprimido que pierde el contacto con la realidad, el tratamiento de choque podría ayudar. Sin tratamiento, la persona deprimida puede entrar en un estado psicótico.

La terapia electroconvulsiva ha demostrado ser eficaz en algunos pacientes de edad avanzada que no pueden tolerar los medicamentos utilizados para tratar la depresión grave.

La terapia electroconvulsiva para la depresión puede revertir los síntomas de larga data cuando la medicación y la terapia psiquiátrica resultan ineficaces. Se ha utilizado en mujeres embarazadas que corren el riesgo de dañar al feto si se ingieren ciertos medicamentos. Esta forma de tratamiento también podría ser eficaz para los pacientes de edad avanzada que no pueden tolerar los medicamentos utilizados para tratar la depresión grave.

La TEC se ganó una reputación negativa porque los primeros procedimientos implicaban altas dosis de corriente eléctrica sin anestesia . Algunos pacientes sufrieron fracturas de huesos durante las convulsiones producidas por descargas eléctricas. Otros perdieron gran parte de su memoria después de los tratamientos de choque. Las técnicas modernas emplean anestesia general, con TEC administrada en ambientes controlados.

La confusión es un posible efecto secundario de la TEC.

El procedimiento de 15 minutos ocurre mientras el paciente está inconsciente y los músculos se relajan con medicamentos. Los electrodos se colocan en uno o ambos lados de la cabeza antes de que la corriente eléctrica provoque una convulsión de 30 a 60 segundos. Los médicos no comprenden cómo la actividad cerebral activa trata la depresión, pero creen que cambia el funcionamiento químico. El tratamiento generalmente se realiza tres veces por semana durante aproximadamente un mes. Algunos pacientes ven una mejora inmediata en la depresión, mientras que otros comienzan a mejorar después de dos o tres sesiones.

Además de la depresión, la TEC podría producir resultados en el tratamiento de la manía grave. A veces funciona en pacientes en un estado elevado de hiperactividad o euforia como síntoma del trastorno bipolar, que puede conducir a conductas de riesgo, abuso de drogas y psicosis . La terapia de choque también puede ayudar en el tratamiento de la esquizofrenia , el trastorno obsesivo compulsivo, la enfermedad de Parkinson y la epilepsia .

Durante la terapia electroconvulsiva para la depresión, la frecuencia cardíaca y la presión arterial aumentan. Puede causar problemas cardíacos graves en pacientes con enfermedades cardíacas preexistentes. Algunos pacientes se despiertan de la TEC en un estado de confusión, sin poder identificar dónde están o qué ha sucedido. Este efecto secundario generalmente desaparece en unas pocas horas, pero puede durar días, especialmente en pacientes mayores.

La amnesia retrógrada puede ocurrir en algunos pacientes. Es posible que no puedan recordar lo que sucedió antes del tratamiento con TEC. Esta pérdida de memoria puede remontarse a días, semanas o meses. Las náuseas, los vómitos y los dolores musculares representan otros efectos secundarios de la terapia de choque.