Hay muchos roles posibles para los animales en la mitología , a menudo dependiendo de la cultura de la que provienen los mitos. Los animales se utilizan a menudo en las historias como una forma en que un personaje es ayudado o dañado, aparentemente actuando como una fuerza de naturaleza caprichosa. También hay una serie de tradiciones mitológicas en las que los animales son personajes en sí mismos, que a menudo actúan como dioses o espíritus en forma animal para representar diferentes ideas o acciones para las personas. En algunos casos, los animales en la mitología pueden ser objetos de adoración, mientras que en otros son criaturas monstruosas que representan el mal o la destrucción.

Las criaturas de la mitología, como Medusa, a menudo estaban destinadas a poner a prueba al héroe.

Los animales se pueden representar y usar de diferentes formas en la mitología, aunque una de las más comunes es simplemente como un dispositivo narrativo. Si bien algunos mitos dan a los animales poderes sobrenaturales o pensamiento humano, hay otras historias en las que simplemente son animales. Pueden tener fines simbólicos, como que el búho sea sinónimo de Atenea o los delfines que indiquen la presencia de Poseidón . También pueden simplemente cambiar el curso de una historia estando presentes, como la historia de Orfeo y su esposa Eurídice, que pisa una serpiente el día de su boda y es mordido y muere.

Muchos cuentos de nativos americanos usan el coyote para simbolizar a un embaucador.

Hay una serie de casos en los que los animales de la mitología reciben una inteligencia extraordinaria, a menudo actuando como dioses o espíritus. La mitología egipcia, por ejemplo, está llena de imágenes de deidades que combinan rasgos humanos y animales, a menudo un cuerpo humano con la cabeza de un animal. Las historias de los nativos americanos también hablan de animales que pueden tomar forma humana, como hombres y mujeres que parecen osos, pero en realidad son personas con pieles de oso, o las historias del coyote tramposo. Varias historias africanas también contienen animales que actúan como personas, hablando y pensando, incluidas arañas y liebres tramposas.

El búho era sinónimo de Atenea en la mitología griega.

Los animales en la mitología también pueden verse como símbolos de conceptos negativos. Existen numerosas historias en las que las personas se transforman en animales, a menudo como castigo por desagradar a dioses o deidades; tales cuentos son bastante comunes en la mitología griega y romana y están recopilados en una obra de Ovidio titulada Metamorfosis . Algunos animales en la mitología son criaturas puramente ficticias, a veces simplemente una versión inusualmente grande de un animal normal, o una extraña combinación de diferentes rasgos y características de otros animales. Estos monstruos se usan a menudo para probar héroes en historias, como Perseo y Medusa, o como recordatorios del lado oscuro o salvaje de la naturaleza humana, como se ve en el Minotauro.

Los animales pueden tener propósitos simbólicos, como que el búho sea sinónimo de Atenea.