El maíz es un ejemplo de bien público no rival.

En términos económicos, un bien público es un bien o servicio producido que está ampliamente disponible para los consumidores. Al definir un bien público, el artículo generalmente se denominará no rival, no excluible o ambos. La identificación de un artículo como bien público se hace normalmente con fines de análisis, ya que es muy difícil encontrar bienes creados para la venta a consumidores que no cumplan con este criterio.

Se puede pensar que los bienes no rivales se renuevan fácilmente o son tan abundantes que el consumo de un consumidor de ninguna manera inhibe el consumo de otros.

Cuando se dice que un bien público no es rival, eso simplemente significa que el artículo permanece ampliamente disponible para el consumo de todos los consumidores, incluso cuando un consumidor se había dedicado al consumo del bien. Se puede pensar que los bienes no rivales se renuevan fácilmente o son tan abundantes que el consumo de un consumidor de ninguna manera inhibe el consumo de otros. Un ejemplo sería una mazorca de maíz recolectada de un campo de maíz. Si bien se ha consumido una mazorca, todavía hay muchas otras mazorcas de maíz disponibles para el consumo.

Un bien público también se clasifica a menudo como no excluible. Esto significa que casi cualquier persona puede hacer uso del bien de alguna manera, esencialmente haciendo que ese bien público sea universal. Los servicios públicos son un buen ejemplo de bienes no excluibles, ya que cualquier persona puede beneficiarse de la presencia de una fuerza policial o de un cuerpo de bomberos, independientemente de su condición o situación económica.

Hay algunos ejemplos básicos de productos que no cumplen con la definición básica de un bien público. Uno tiene que ver con la obtención de servicios profesionales, como los de un médico o abogado. Cuando una persona hace una cita con cualquiera de estos profesionales, efectivamente está comprando el tiempo de ese profesional. Ese mismo tiempo no puede ser consumido por ninguna otra persona, por lo que la duración del nombramiento es excluible y rival. De la misma manera, muchos medicamentos son limitados en lo que respecta al acceso del consumidor, y algunos requieren una receta por parte de un profesional médico calificado. El hecho de que algunos estén excluidos del acceso a esos medicamentos significa que los medicamentos de este tipo se consideran excluibles y rivalizados y, por lo tanto, no son un bien público.

Con el tiempo, los avances tecnológicos han creado nuevos tipos de bienes públicos. La farola eléctrica es un ejemplo de un bien público que se volvió común en los primeros años del siglo XX. Dado que su luz estaba disponible para que cualquiera la disfrutara mientras caminaba por una calle, el dispositivo cumplía con los criterios de no ser excluible ni rival. Hoy en día, los productos como los paquetes de software a menudo se clasifican como bienes públicos. Esto es particularmente cierto con productos como el software libre que está ampliamente disponible para cualquiera que desee utilizarlo, sin barreras de costo o economía que inhiban el consumo.