La biotecnología agrícola es la ciencia del uso de genes para alterar cultivos. ¿Por qué los científicos querrían jugar con los genes de una planta? Las razones van desde la mejora del rendimiento de los cultivos hasta el diseño de plantas resistentes a plagas y enfermedades. ¿Pero estos alimentos genéticamente modificados son seguros para comer?

La respuesta corta es sí. Científicos de todo el mundo han realizado múltiples estudios sobre alimentos modificados genéticamente y han descubierto que los alimentos son tan seguros, o quizás incluso más seguros, que los alimentos cultivados con procesos más convencionales. Hay muchas razones para esto.

La primera es que, si bien los científicos han estado modificando genes de plantas durante años, generalmente se enfocan en algunos genes específicos para obtener un resultado particular. Las plantas tienen decenas de miles de genes. El producto modificado genéticamente no será dramáticamente diferente de su contraparte natural. Puede tener algunas características que la versión natural no tiene, pero por lo demás seguirá siendo idéntica.

A algunas personas les preocupa que la modificación genética, que introduce genes de una especie en una especie completamente diferente, pueda crear nuevos alérgenos. De hecho, puede resultar que sea cierto lo contrario. Dependiendo de la comida, los científicos podrían eliminar o inhibir las proteínas que actúan como alérgenos para algunas personas. Esto no es cierto para todos los alimentos; en algunos casos, la proteína puede ser un componente vital del alimento en cuestión. Pero la modificación genética puede hacer posible algunos alimentos hipoalergénicos.

Otra preocupación es que algunos de los marcadores genéticos que usan los científicos podrían conducir al desarrollo de bacterias con una resistencia incorporada a los antibióticos. Los científicos usan marcadores de genes de antibióticos para vincular genes del rasgo deseado, por ejemplo, un mayor rendimiento de la cosecha, con la resistencia a un anticuerpo específico. Al exponer las células de una planta modificada a antibióticos, un científico puede confirmar si la modificación genética tuvo éxito o no.

Pero, ¿y si esa resistencia pudiera transmitirse a las bacterias? Es posible que las bacterias del suelo alrededor de una planta con resistencia a los antibióticos puedan recoger el ADN . Que las bacterias podrían, en teoría, transmitir esta característica a otros tipos de bacterias dañinas para los humanos. Sin embargo, hasta ahora, los científicos no han podido transferir genes de resistencia a antibióticos de plantas a bacterias.

En los Estados Unidos, los agricultores no tienen que etiquetar los alimentos o productos modificados genéticamente. Tanto la Agencia de Protección Ambiental como la Administración de Alimentos y Medicamentos tienen regulaciones muy estrictas que los productos deben aprobar antes de que puedan salir al mercado. Pueden pasar entre siete y 10 años antes de que estas agencias gubernamentales aprueben un producto genéticamente modificado para el mercado [fuente: Chassy ].

Es posible que los alimentos que provienen de la biotecnología no solo sean seguros para comer, en realidad son más seguros que sus contrapartes naturales. Esto se debe a que después de pruebas y análisis intensivos, los científicos saben mucho más sobre la composición genética de los alimentos modificados que nosotros sobre los alimentos cultivados de manera más tradicional. Si bien la controversia en torno a los alimentos modificados genéticamente está lejos de resolverse, parece que no debería preocuparse si la mazorca de maíz que está a punto de disfrutar comenzó en un laboratorio.