No es ningún secreto que los estadounidenses aman a los gatos ; hay más de 74 millones de felinos que se mantienen como mascotas en los Estados Unidos, con otros 60 a 150 millones de gatos salvajes o vagabundos tratando de sobrevivir por sí mismos [fuente: Weise ]. Si bien muchos gatos domésticos están esterilizados o castrados y al día con las vacunas que salvan vidas, es poco probable que los gatos salvajes reciban este tipo de atención preventiva, lo que les permite reproducirse sin restricciones y propagar enfermedades aterradoras, incluida la rabia [fuente: Hildreth et al ].

La rabia , una infección viral que es 100 por ciento fatal, se transmite a los humanos a través de mordeduras o rasguños de animales infectados. Los gatos son actualmente el principal animal doméstico asociado con la exposición a la rabia en humanos. Si es mordido por un animal rápido, los humanos deben someterse a una serie de inyecciones para producir los anticuerpos necesarios para la supervivencia. Alrededor del 16 por ciento de las personas que requieren estas vacunas las reciben después de haber sido expuestas al virus por un gato [fuente: Weise ].

Si bien vacunar a los gatos contra esta enfermedad puede ayudar a evitar que se propague, la naturaleza de la vacuna hace que sea muy difícil vacunar a los gatos salvajes. Para que esta vacuna funcione correctamente, los gatos necesitan una vacuna cuando son gatitos pequeños, otra cuando cumplen su primer cumpleaños y luego una dosis de refuerzo cada tres años después de eso. Las probabilidades de atrapar a un gato salvaje muchas veces a lo largo de su vida son muy poco probables, dejando al animal vulnerable al virus [fuente: Weise ].

Quizás aún más aterradora es la amenaza del toxoplasma gondii, un parásito del que los gatos son el único huésped conocido. En algunos estudios, hasta el 80 por ciento de los gatos salvajes dan positivo por este parásito [fuente: Hildreth et al ] ..

Los gatos eliminan este toxoplasma gondii en sus heces, donde se puede propagar fácilmente a otros animales al contaminar el agua y el suelo. Los animales, incluidos mapaches, ardillas, ratones y conejos que contraen este parásito podrían experimentar problemas neurológicos e incluso la muerte [fuente: ScienceDaily ]. Las infecciones por Toxoplasma gondii en humanos pueden incluso ocurrir años después de que el gato haya eliminado el parásito.

Eso significa que los gatos salvajes que merodean por los patios de recreo, los cajones de arena o su jardín representan un riesgo significativo para la salud incluso mucho después de haber avanzado. Puede contraer este parásito si ingiere agua o tierra contaminada, lo que podría ocurrir cuando los niños juegan en el patio trasero o si no lava los productos que ha recogido en el jardín [fuente: Gerhold y Jessup ].

Entonces, ¿qué le hace a los humanos la exposición al toxoplasma gondii? Puede tener efectos devastadores en las mujeres embarazadas, resultando en cualquier cosa, desde muerte fetal hasta problemas neurológicos a largo plazo para el feto. También está relacionado con la dificultad en la escuela cuando lo ingieren los niños, así como con la esquizofrenia y otros problemas de salud mental en personas de todas las edades [fuente: Haensch ].

Aunque es menos común, los gatos salvajes también pueden transmitir enfermedades como el tifus, la fiebre por arañazo de gato e incluso la peste [fuente: Gerhold y Jessup ]. Claramente, ninguna de estas cosas está en la lista de deseos de nadie.