Es el momento que has estado esperando toda la semana: el viernes a las 5 pm. Te diriges directamente del trabajo a encontrarte con tus amigos en el bar local, pensando en la hora feliz bailando en tu cabeza. En poco tiempo, se acercó a la barra y se bebió su primera bebida a mitad de precio. Pero antes de que empieces a sentir ese brillo agradable, se produce una reacción claramente diferente. Oleadas de mareos y náuseas aceleradas y palpitantes en la cabeza se apoderan de usted, justo cuando la piel al norte del cuello de la camisa se pone roja como la remolacha. Esto no es en absoluto lo que tenías en mente, entonces, ¿por qué está sucediendo?

La buena noticia: alguien no se deslizó por ti. ¿Las malas noticias? Está experimentando una reacción al enrojecimiento del alcohol o intolerancia al alcohol, una condición en la que su cuerpo lucha para descomponer el alcohol ingerido.

Normalmente, una enzima conocida como aldehído deshidrogenasa 2 (ALDH2) descompone el acetaldehído , un subproducto que se produce cuando su cuerpo metaboliza el alcohol. Si su enzima ALDH2 está inactiva, el acetaldehído, una toxina, se acumula y causa estragos en su cuerpo. Uno de los síntomas más comunes es la piel enrojecida, especialmente en la cara y el cuello, pero el acetaldehído también puede causar dolores de cabeza, mareos, náuseas, taquicardia e hinchazón.

Para algunas personas, una sola bebida alcohólica puede provocar enrojecimiento de la cara. Para otros, pueden ser necesarias varias bebidas alcohólicas antes de que se produzca el enrojecimiento revelador. Si bien la sensibilidad varía según el individuo, hay grupos de personas que pueden ser más propensas a experimentar enrojecimiento por alcohol que otros. La genética tiene la culpa. La enzima ALDH2 inactiva o mutada puede transmitirse de uno o ambos padres a su descendencia, y es particularmente común en personas de ascendencia judía y asiática, especialmente aquellas de ascendencia japonesa, china o coreana [fuente: Columbia Health ]. Otros factores de riesgo para la intolerancia al alcohol incluyen alergias a ciertos alimentos como granos, tomar ciertos antibióticos o medicamentos antimicóticos o tener linfoma de Hodgkin [fuente: Clínica Mayo ].

Un estudio de 2010 publicado en BMC Evolutionary Biology rastreó el gen mutado hasta el sur de China hace unos 10.000 años, y los investigadores especularon que evolucionó como una forma de evitar que los agricultores del río Yangtze consumieran en exceso el alcohol que elaboraban con arroz fermentado. Hoy en día, al gen mutado se le atribuye tasas más bajas de alcoholismo entre la población asiática. El gen también ha servido de inspiración para el fármaco disulfiram (Antabuse), que se utiliza para tratar el alcoholismo imitando los desagradables efectos secundarios de la reacción de enrojecimiento del alcohol [fuente: Hamilton ].

Esta descarga de alcohol también puede ser una señal de alerta de riesgo de cáncer. Las personas con la mutación del gen ALHD2 tienen un riesgo notablemente mayor de desarrollar cáncer de esófago cuando beben alcohol. Por ejemplo, una persona con una deficiencia de ALHD2 que bebe dos cervezas al día tiene hasta 10 veces más probabilidades de contraer cáncer de esófago que alguien sin el gen defectuoso que bebe la misma cantidad [fuentes: Brooks , et al., Mapes ].