El código abierto es una filosofía que sugiere que el código fuente detrás de algo debe estar disponible gratuitamente para el público. El principio se originó en la industria del software a fines de la década de 1990, con varias versiones de software y sistemas operativos de código abierto , y desde entonces también se ha difundido en otras comunidades. Hay una serie de argumentos sólidos para lanzar algo en un formato abierto, ya sea una grabación, una herramienta de software o un sistema operativo completo .

Muchos sitios web de fuentes de código abierto se basan en fuentes generadas por el usuario.

La principal ventaja de publicar algo de esta manera es que permite a los usuarios finales interactuar directamente con la fuente, modificándola potencialmente para satisfacer sus deseos. Esto fomenta el desarrollo y la innovación constantes, al mismo tiempo que crea una comunidad de información compartida. Muchas empresas que producen productos de código abierto se basan en las innovaciones de los usuarios para ampliar las funciones y para identificar y solucionar posibles puntos débiles, y estas empresas fomentan activamente la modificación de sus productos.

Hay distintos niveles de código abierto. En algunos casos, por ejemplo, una divulgación puede tener ciertas restricciones, en cuyo caso algunas personas prefieren el término “fuente compartida” o “bienes comunes compartidos”. Por ejemplo, alguien puede publicar una grabación en formato de código abierto, pero pedirle a la gente que no se beneficie de la modificación del álbum. Muchos defensores de la filosofía de código abierto prefieren artículos verdaderamente gratuitos, lo que permite a las personas hacer lo que quieran con el código fuente y el producto final.

Algunas personas creen erróneamente que todo el material de código abierto también es automáticamente gratuito. Este no es, de hecho, el caso. Varias empresas fabrican productos abiertos que requieren que las personas los paguen, y las tarifas respaldan el desarrollo de nuevos productos y funciones adicionales. También es común ver licencias de fuente compartida en cosas por las que la gente paga. Apple Computer, por ejemplo, lanza parte de su tecnología bajo licencias abiertas.

Esta filosofía tiene sus críticos, especialmente en la comunidad de propiedad intelectual. La mayoría de estos críticos argumentan que para que el desarrollo y la distribución realmente funcionen, se necesita un organizador central fuerte, y no es descabellado que los grandes desarrolladores esperen compensaciones por su trabajo en los proyectos. Sin embargo, cuando el material es realmente de código abierto, es un desafío descubrir cómo estructurar tales compensaciones, y esto a menudo conduce a problemas enredados con licencias compartidas y restricciones que algunas personas encuentran irritantes.