Significado y Definición de Ectotermia

La ectotermia es el mecanismo para regular la temperatura corporal desde una fuente de calor externa al cuerpo del animal. La producción de calor metabólico es la principal fuente de ganancia de calor para un animal endotérmico.

Sin embargo, en una ectotermia , la capacidad de generar calor metabólico es insignificante en comparación con la cantidad de calor que se puede obtener del medio ambiente a su alrededor.

Ectotermia y Termorregulación

La ectotermia es la forma ancestral de termorregulación de los vertebrados. A pesar de esto, es tan eficaz y complejo como la endotermia. Ha pasado por una selección natural para encontrarse en muchos organismos vivos, como los anfibios y los reptiles.

Esta termorregulación puede ocurrir con la exposición directa al sol o por contacto con un objeto caliente, como una roca. Esta capacidad favoreció la conquista de ambientes más cálidos, como los desiertos, en los que existe un mayor suministro de calor.

Los organismos irradian calor constantemente al medio ambiente y también reciben calor de este, a través de la incidencia de radiación infrarroja. Cuando la temperatura de la superficie del cuerpo del animal es más alta que la temperatura del aire en el ambiente, se produce pérdida de calor por convección.

Lo contrario también ocurre cuando la temperatura corporal es más baja que la del aire, lo que hace posible aumentar la temperatura corporal del animal a través de la ganancia de calor. Cuanto mayor es el movimiento del aire en el medio ambiente, mayor es el intercambio de calor en ambos casos.

Intercambio de Calor

Otra forma de intercambio de calor ocurre por conducción, que sigue la misma lógica que la convección, pero en este caso el intercambio ocurre por contacto directo del cuerpo del animal con alguna superficie.

En la mayoría de los entornos, la necesidad es de ganancia de calor y mantenimiento. Sin embargo, las ectotermas a veces necesitan enfriar el cuerpo y, como las endotermas, la evaporación cumple esta función, y se lleva a cabo desde la superficie del cuerpo y el sistema respiratorio.

A medida que los ectotermos realizan intercambios de calor desde la superficie del cuerpo, la relación superficie / volumen es un factor importante para determinar qué tan rápido se gana o se pierde ese calor. Los animales pequeños tienen superficies proporcionalmente más grandes que el volumen, lo que acelera los procesos de pérdida y ganancia de calor.

Las formas del cuerpo más alargadas o aplanadas también favorecen estos cambios. Si este animal fuera endotérmico, las tasas metabólicas para mantener la temperatura corporal serían muy altas, ya que tendrían que compensar la rápida pérdida de calor debido a la extensa superficie del cuerpo.

En este sentido, ectotermia se muestra como un mecanismo que permite una mayor variedad de formas y tamaños corporales. Siendo especialmente más ventajoso en animales más pequeños o con formas de cuerpo largas y planas.

Esta variedad, a su vez, permitió que los ectotermos ocuparan nichos que no serían viables para las endotermas. Además, como la fuente de calor es externa, la demanda metabólica también es menor. Lo que permite que pequeñas ectotermas como salamandras, ranas y lagartos consuman presas pequeñas, como los insectos.

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