El ácido prúsico, también conocido como cianuro de hidrógeno o HCN, es un compuesto químico útil y peligroso. Aunque está presente de forma natural en algunas plantas, esta sustancia también se puede sintetizar mediante una variedad de procesos químicos. Si bien la sustancia es útil en muchas industrias, también es mortalmente venenosa para los humanos y se ha utilizado como arma química.

Una pequeña cantidad de cianuro de hidrógeno, también llamado ácido prúsico, se encuentra en los hoyos de las nectarinas.

El ácido fue descubierto por primera vez por el científico Carl Scheele en la década de 1780, quien también descubriría y describiría varios elementos. Posteriormente fue examinado por Joseph Gay-Lussac a principios del siglo XIX y comenzó a utilizarse en la minería. Los primeros procesos para obtener cantidades de ácido prúsico incluían mantener el amoníaco sobre carbón caliente y combinar carbón, amoníaco y sodio y mezclarlo con una solución ácida, que produce gas HCN.

Los huesos de cereza contienen una pequeña cantidad de ácido prúsico.

Los usos del ácido prúsico en la industria son variados. Los procesos de grabado, explosivos y tintes utilizan HCN. Históricamente, también se ha utilizado en venenos para alimañas o insectos, pero recientemente ha sido reemplazado por materiales menos tóxicos para los humanos. Estados Unidos es uno de los principales productores de ácido prúsico para fines industriales.

Los nazis utilizaron ácido prúsico en el gas de los campos de concentración.

El cianuro de hidrógeno es extremadamente venenoso para los mamíferos y altas concentraciones pueden matar a un ser humano en pocos minutos. Forma un componente importante de Zyklon B, un gas de marca utilizado por los nazis durante la Segunda Guerra Mundial para matar prisioneros en los campos de concentración de Auschwitz y Majdanek. Originalmente desarrollado como pesticida por un judío alemán llamado Fritz Haber, Zyklon B se usó en las cámaras de gas de los campos de concentración, lo que provocó la muerte de un número incalculable de prisioneros.

Bajo las restricciones de la Convención mundial sobre armas químicas, el ácido prúsico se considera una sustancia de la Lista 3, lo que significa que tiene un uso a gran escala para fines industriales. Cualquier país que produzca más de una cantidad determinada del material debe declararlo y está sujeto a inspección. También existen regulaciones que rigen la exportación del material a otras naciones.

El ácido prúsico es extremadamente venenoso y altas concentraciones pueden matar a una persona en cuestión de minutos.

Ocasionalmente, se producirán altas concentraciones de ácido prúsico de forma natural en algunas plantas, particularmente en plantas relacionadas con el sorgo. Se encuentran pequeñas cantidades del compuesto en frutas con huesos, como cerezas y ciruelas, aunque esta cantidad generalmente no es suficiente para dañar a un ser humano. Los animales que buscan alimento o que pastan son susceptibles a la intoxicación por ácido prúsico si consumen plantas con una alta concentración. El envenenamiento restringe la ingesta de oxígeno y causa asfixia, por lo que el tratamiento es difícil y debe ser realizado inmediatamente por un veterinario. Si tiene un animal que cree que está enfermo o que ha muerto a causa de esta variedad de envenenamiento, obtenga muestras de cualquier material que el animal haya comido y haga que lo analicen en un laboratorio químico.