Un análisis de costos y beneficios implica determinar todos los posibles efectos positivos y negativos de una decisión.

El análisis de decisiones (DA) es el arte y la ciencia de la toma de decisiones formal. La DA se emplea a menudo en la toma de decisiones comerciales y utiliza métodos y herramientas específicos para identificar y evaluar factores, riesgos y posibles resultados para alcanzar decisiones óptimas. En los negocios, las representaciones gráficas de las decisiones generalmente se presentan formalmente a los tomadores de decisiones y las partes interesadas junto con cursos de acción prescritos.

Algunas de las herramientas utilizadas en el análisis de decisiones incluyen modelos de decisión, árboles de decisión y diagramas de influencia. Hay varios tipos de modelos de decisión, incluidos el racional, el intuitivo y el racional-iterativo. Los modelos de decisión generalmente prescriben pasos tales como definir decisiones, identificar los resultados deseados, considerar posibles soluciones, predecir las consecuencias de las soluciones y considerar la probabilidad de que cada solución logre los resultados deseados.

Un árbol de decisiones es un gráfico de árbol que representa diferentes decisiones y sus posibles consecuencias. Los árboles de decisión típicos representan el porcentaje de probabilidad de que una decisión conduzca a un resultado positivo y el porcentaje de probabilidad de que la misma decisión conduzca a un resultado negativo. El árbol muestra la posible ganancia o pérdida asociada con cada posible resultado. Los árboles de decisión solo tienen caminos divergentes y, debido al potencial de crecimiento exponencial, pueden crecer mucho y ser engorrosos.

Otro tipo de representación visual del análisis de decisiones es el diagrama de influencia . Los diagramas de influencia son más pequeños y menos detallados que los árboles de decisión y, a menudo, se eligen como una alternativa compacta a un árbol de decisión. Un diagrama de influencia representa posibles decisiones, incertidumbres y valores potenciales asociados con diferentes decisiones, y compara aquellas con los resultados deseados.

Un ciclo típico de análisis de decisiones contiene cuatro fases: la fase determinista, la fase probabilística, la fase informativa y la fase de decisión. En la fase determinista, se identifican la situación de decisión y los resultados deseados. Durante la fase probabilística, la probabilidad de diferentes riesgos y resultados se asigna a las posibles decisiones. En la fase informativa, los resultados de las fases anteriores se utilizan para determinar si sería rentable recopilar más información y reducir la incertidumbre antes de tomar una decisión. Se toma una decisión en la cuarta y última fase.

La frase “análisis de decisiones” fue introducida en el uso popular por el profesor de la Universidad de Stanford Ronald A. Howard en 1964. Los defensores del análisis de decisiones promueven su uso porque puede conducir a una mayor prosperidad económica y una mejor toma de decisiones estratégicas. Los investigadores han explorado el uso del análisis de decisiones para propósitos tales como lograr una sociedad libre de coerción y tomar decisiones en situaciones de vida o muerte. El análisis de decisiones formal es utilizado por personas en profesiones tan variadas como ingeniería , negocios, psicología , ciencias sociales, economía , educación e investigación.