Hablando libremente, el animismo se refiere simplemente a la creencia en las almas. Sin embargo, la mayoría de la gente lo usa específicamente para referirse a las creencias de que todos los objetos tienen alma, no solo las personas. El animismo juega un papel en muchas prácticas llamadas “primitivas” y tradiciones chamánicas. El concepto de animismo es también la raíz de muchas religiones del mundo, y en otras se pueden ver rastros de creencias animistas; Los cristianos, por ejemplo, creen en el concepto de alma y en una fuerza guía que supervisa el universo.

Un chamán animista puede enviar su alma de viaje mientras el cuerpo permanece donde está.

La palabra se deriva del latín anima , para “alma”. Los animistas creen que todos los objetos tienen alma y que algunas cosas, como montañas y ríos, en realidad llevan el alma de las deidades. Esto se refleja en muchos mitos tradicionales de la creación, que a menudo involucran la captura de deidades o fuerzas superiores en la tierra. Se dice que los eventos y fenómenos naturales son expresiones de estas almas; cuando un dios está enojado, por ejemplo, puede llover.

Muchos sistemas de creencias animistas también incluyen la idea de que las almas están separadas del cuerpo. Bajo estas creencias, es posible que un alma deje una entidad por otra, o que el alma de alguien se reencarne en otra. Un chamán o sacerdote animista también puede enviar su alma de viaje mientras el cuerpo permanece donde está. En estos casos se pueden realizar elaborados rituales para liberar el alma del cuerpo para que pueda viajar.

En las culturas que practican el animismo, a menudo hay muchos festivales, fiestas y celebraciones. Cada festival está diseñado para atender a una deidad específica, manteniendo su alma feliz y contenta para que la gente permanezca bendecida y saludable. También se pueden realizar algunos festivales o ceremonias para lograr un cambio; un festival puede pedir lluvia o fertilidad, por ejemplo. Estos festivales pueden tomarse muy en serio en algunas culturas, mientras que otras han desarrollado versiones más abstractas y ceremoniales.

Algunas personas cometen el lamentable error de atribuir animismo a culturas primitivas. Este no es, de hecho, el caso. El concepto de animismo es antiguo e indudablemente dio origen a la cultura y la religión dominantes, aunque solo se pueden ver rastros del animismo original en religiones como el judaísmo y el cristianismo. Los practicantes de religiones animistas se pueden encontrar en casi todos los países, y mientras algunos de ellos viven vidas remotas con poco contacto, otros son parte de sociedades vibrantes y altamente modernizadas.