El término arte urbano se refiere a una amplia variedad de formas de arte que se agrupan porque se crean en áreas de la ciudad, representan la vida de la ciudad o hacen una declaración sobre cuestiones urbanas. El arte urbano comenzó como graffiti, que era la pintura con aerosol de los lados de edificios, puentes y otras estructuras, y muchos lo consideraban vandalismo.

Desde sus inicios humildes, controvertidos y, a menudo, ilegales, el arte urbano se ha convertido en una forma de arte que utiliza una amplia variedad de medios y va desde simples grafitis hasta murales y esculturas a gran escala encargados públicamente .

El graffiti fue la primera forma de arte urbano.

Los artistas urbanos comenzaron pintando con aerosol palabras, símbolos e imágenes para hacer declaraciones públicas, expresiones artísticas o, en el caso de las pandillas, reclamar territorio.

Como los grafiteros desfiguraron la propiedad pública de forma permanente en nombre del arte, la opinión pública sobre el grafiti se dividió profundamente y sigue siendo muy controvertida.

Muchas personas que consideraban que el graffiti era vandalismo y una molestia respondieron creando movimientos para eliminarlo.

Los partidarios del graffiti a menudo se sentían atraídos por la calidad de la expresión artística y la emoción de saber que el artista corría el riesgo de sufrir sanciones legales cuando lo atrapaban.

Se utilizan diferentes tipos de pinceles según el tamaño de la pared y el efecto deseado.

Algunos artistas urbanos han sido tan prolíficos y tienen un estilo tan distintivo que han logrado notoriedad mundial y muchas veces infamia.

A menudo protegen sus identidades y evitan la detección legal asumiendo nombres de calles que con frecuencia están relacionados con su preferencia de tipos de medios, temas o un estilo distintivo.

Muchos artistas urbanos reconocidos se han diversificado en esfuerzos artísticos más legítimos para sacar provecho de su éxito, como crear pinturas en soportes de lienzo más tradicionales o crear esculturas que se puedan vender.

Las obras de algunos artistas urbanos populares han sido rescatadas de edificios y vendidas.

Muchos artistas callejeros han respondido a la reputación negativa del arte urbano como vandalismo utilizando materiales menos permanentes o temporales para crear arte urbano.

El uso de carteles, pegatinas y arte LED son formas menos destructivas de crear arte en áreas públicas.

Su tema se relaciona con frecuencia con varios aspectos de la vida en la calle. A veces, el significado es subjetivo o inexistente, ya que algunos artistas emplean el uso liberal de la ilusión óptica o amplían los conceptos artísticos de perspectiva y escala, incluso utilizando estructuras permanentes existentes como accesorios en la obra de arte misma.

Están surgiendo organizaciones que buscan legitimar y proteger el arte urbano en sus diversas formas.

Algunas ciudades están encargando a artistas urbanos que creen murales comunitarios a gran escala en los lados en blanco de los edificios o instalaciones escultóricas para usar como punto focal y para celebrar la historia y el patrimonio de la ciudad.

Otros organizan concursos de arte con tiza en las aceras durante los festivales de la ciudad como una forma de permitir que los residentes decoren temporalmente los pasillos.