Un estado de flujos de efectivo es un estado financiero que rastrea los cambios en el balance y cómo estos cambios afectan el saldo de caja de una empresa. En los Estados Unidos, la mayoría de las empresas utilizan el método de contabilidad de acumulación. Este método registra las transacciones financieras a medida que ocurren, independientemente de cuándo el efectivo cambia de manos entre las partes involucradas en la transacción. El estado de flujo de efectivo se utiliza en el método de contabilidad de acumulación (o devengo) para rectificar la falta de informes de efectivo precisos. El estado de flujo de efectivo juega un papel importante para los usuarios internos y externos de los estados financieros.

El estado de flujos de efectivo les da a estos usuarios la capacidad de ver qué tan bien genera efectivo la empresa y cuánto efectivo se necesitará para usos futuros.

Los usuarios de los estados financieros internos incluyen personal de contabilidad, gerentes y ejecutivos de la empresa. El estado de flujos de efectivo les da a estos usuarios la capacidad de ver qué tan bien genera efectivo la empresa y cuánto efectivo se necesitará para usos futuros. Los usuarios externos de los estados financieros incluyen prestamistas , acreedores, inversores y accionistas. Estas personas están interesadas en los flujos de efectivo, ya que pueden prestar o invertir capital en el negocio como una forma de generar rendimientos futuros. Las empresas con flujos de efectivo negativos suelen representar una inversión deficiente, ya que las operaciones comerciales no generan suficiente efectivo para pagar las operaciones comerciales, y mucho menos los rendimientos futuros para los inversores.

Un estado de flujos de efectivo consta de tres secciones principales: actividades operativas, de inversión y de financiación. Las actividades operativas incluyen las actividades normales que generan o gastan efectivo para la empresa. El efectivo de los ingresos por ventas, los intereses de las inversiones, los dividendos de las inversiones de capital o valores, los pagos a los proveedores y los pagos a los empleados representan flujos de efectivo de la actividad operativa.

Los flujos de efectivo de las actividades de inversión incluyen la compra de activos, préstamos a proveedores o clientes y pagos relacionados con fusiones o adquisiciones. Las compras de activos incluyen terrenos, equipos o edificios e instalaciones. Es posible que las empresas más pequeñas no tengan muchas actividades de inversión en el estado de flujos de efectivo, ya que generalmente no tienen saldos de capital elevados para inversiones.

Las actividades de financiación incluyen entradas de efectivo recibidas de inversores, bancos o accionistas. Las salidas de efectivo incluyen pagos de dividendos sobre acciones de la empresa y pagos de pasivos a largo plazo o financiamiento de capital . Los pagos de préstamos importantes o la recompra de acciones son ejemplos de financiación de salidas de efectivo. Las empresas pueden utilizar dos estilos diferentes para presentar el estado de flujos de efectivo según las normas contables vigentes.

El método directo prepara el estado de cuenta enumerando todas las entradas y salidas de efectivo importantes. Este método es el estado de flujo de efectivo más utilizado por las empresas. Presenta un estado detallado e informativo para los usuarios de los estados financieros internos y externos. El método de flujo de efectivo indirecto comienza enumerando los ingresos netos actuales y ajustando esta cifra para todas las entradas y salidas de efectivo. Este método se utiliza para convertir un estado de resultados neto con método de devengo a un estado de resultados con método de base de efectivo .