El helado de vainilla es una forma de desierto enfriado o parcialmente congelado que se aromatiza con vainas de vainilla, que en realidad no son frijoles, sino vainas de semillas de frutas de plantas del género de orquídeas Vanilla. Aunque el helado de vainilla a menudo se considera el más simple y común de los sabores de helado, la especia de vainilla es la segunda especia más cara disponible después del azafrán debido a los requisitos de mano de obra para cultivar orquídeas de vainilla. A partir de 2011, las clasificaciones de popularidad para varios sabores de helado colocan constantemente el helado de vainilla en la parte superior de la lista, con aproximadamente el 29% de las personas que lo prefieren en general. El segundo sabor más popular, el chocolate , solo ocupa el primer lugar como favorito del 8,9% de los fanáticos de los helados.

Las vainas de vainilla se utilizan a menudo para dar sabor a los helados.

Dado que las orquídeas son plantas tropicales, la orquídea vainilla solo se cultiva en regiones seleccionadas del mundo. Los principales exportadores de vainilla son Madagascar, México y Tahití. Debido al costo de las vainas de vainilla, gran parte del helado de vainilla moderno se elabora con un extracto de vainilla que tiene un 35% de alcohol. El aroma de vainilla de imitación también se utiliza en muchos postres de helado de vainilla, y el aroma se deriva en gran medida de la lignina, un subproducto del procesamiento de la madera en la industria de la pulpa y el papel.

El helado de vainilla obtiene su sabor de las vainas de semillas de la fruta de vainilla.

También existen muchas recetas caseras de helado de vainilla, ya que es un sabor de helado relativamente sencillo de producir. El helado en sí es un postre que existe desde al menos 1700 d.C., cuando se sabe que el gobernador Bladen del estado de Maryland en los Estados Unidos lo sirvió por primera vez a sus invitados. Las primeras recetas para el postre aparecieron por primera vez en el mismo año, con la impresión del libro de cocina francés L’Art de Faire des Glaces .

Las máquinas de helados comerciales o las heladeras caseras son habituales hoy en día y vienen con instrucciones sobre cómo hacer muchos sabores únicos de helado. El proceso es bastante simple e implica enfriar una mezcla de leche de vaca, azúcar, sal y crema con saborizantes en una tina central rodeada de hielo. Las cuchillas motorizadas hacen girar los ingredientes en una mezcla espesa similar a una pasta que se congela más tarde para obtener una mayor consistencia y espesor.

A partir de 2011, Estados Unidos se ubica como la nación más importante del mundo en términos de consumo de helados, y los ciudadanos estadounidenses consumen un promedio de 5.5 galones (21 litros) por persona por año. Nueva Zelanda está en segundo lugar y, a veces, toma la delantera sobre Estados Unidos, seguida de Dinamarca, Australia y Bélgica / Luxemburgo para completar los cinco primeros. Solo en el Reino Unido, se consumen 2,1 galones (8 litros) de helado por persona al año. Se estima que alrededor de 1,52 mil millones de galones (575 mil millones de litros) de helado se produjeron y consumieron en el año 2009, lo que representa aproximadamente el 26% de todo el mercado de productos lácteos congelados.

La crema es el ingrediente principal del helado.