El melón amargo es un miembro tropical de la familia de las cucurbitáceas, que se cultiva en Asia como fuente de alimento. El sabor intensamente amargo del melón amargo es una adición popular a la cocina de muchas naciones asiáticas, desde la India hasta las Filipinas, aunque no se ha popularizado en Occidente. Al igual que muchas verduras asiáticas algo oscuras, el melón amargo está disponible en los mercados asiáticos, en temporada, y a veces también se puede encontrar en forma de conserva. También es posible cultivar melón amargo en el jardín de una casa, si vive en una zona tropical o si tiene un invernadero.

El melón amargo también se llama comúnmente pera bálsamo.

El nombre científico del melón amargo es Momordica charantia , y la planta tiene varios nombres comunes que incluyen pera bálsamo, calabaza amarga y k u gua . Superficialmente, la planta anual se parece a una enredadera de pepino , con un hábito de crecimiento extenso, zarcillos rizados y flores de color amarillo brillante. Los melones amargos en sí son más o menos alargados, de color verde brillante y nudosos. Cuando se abre, un melón amargo es en gran parte hueco, con una fina capa de pulpa de melón amargo que rodea las semillas que se vuelven de color rojo brillante cuando el melón amargo está maduro.

El melón amargo puede causar hipoglucemia en los diabéticos, que es una afección en la que el azúcar en sangre desciende demasiado.

La mayoría de la gente come melón verde amargo antes de que haya madurado por completo. El melón amargo verde se usa fresco en cosas como salteados , sopa de melón amargo, té y tinturas. La verdura se puede mezclar con otras para darle un toque amargo, o se puede comer sola, ya que el sabor amargo es muy apreciado en muchas tradiciones culinarias asiáticas. Los brotes y las hojas jóvenes de la vid también son comestibles, aunque se sabe que causan malestar estomacal.

La pera bálsamo ha sido útil para prevenir la malaria.

Además de usarse como fuente de alimento, el melón amargo también se usa en muchas tradiciones medicinales en Asia. Algunas personas creen que la planta puede ser un antipalúdico útil, mientras que otras la usan para aliviar problemas digestivos. El melón amargo también puede resultar ser una fuente vegetariana de insulina para los diabéticos, y se usa una dieta de la fruta para ayudar a controlar el azúcar en la sangre en algunas naciones asiáticas. Los extractos y tinturas de la verdura están disponibles para uso medicinal.

Los jardineros en áreas tropicales y subtropicales pueden cultivar melón amargo, ya sea como ornamental o como fuente de alimento. La planta es relativamente fácil de cultivar, y el hábito de crecimiento rápido puede traer una rica pared verde al jardín en los meses de verano. Las verduras madurarán en la vid a mediados del verano y se pueden recoger para el consumo o encurtir, o dejarlas en la vid para que desarrollen semillas para el próximo año.

El melón amargo puede exacerbar los síntomas de una úlcera gástrica, por lo que no debe usarse para tratar problemas estomacales sin un diagnóstico adecuado.