El riesgo beta es una relación que representa la volatilidad del precio de una acción o cartera en relación con el mercado en su conjunto.

Al invertir, la elasticidad financiera o riesgo beta es una relación que representa la volatilidad del precio de una acción o cartera en relación con el mercado en su conjunto. Una beta positiva indica que el activo fluctúa de acuerdo con el mercado, mientras que una beta negativa significa que el precio del activo se mueve en la dirección opuesta al mercado. Los índices beta son indicadores del riesgo relativo asociado con la inversión en un activo determinado. Debido a que al mercado, representado generalmente por el índice Standards & Poor’s® 500 ( S&P 500® ), se le asigna un valor beta de uno, cualquier activo con un riesgo beta mayor que uno tiene mayor volatilidad de precios y mayor riesgo. Dichos activos deberían producir rendimientos mayores que el rendimiento del mercado para justificar la toma de un riesgo mayor.

Los cálculos beta pueden incorporar datos financieros de los últimos tres o cinco años, teniendo en cuenta las diferencias en los valores informados.

Por ejemplo, digamos que la empresa X tiene un riesgo beta de dos. Esto significa que la Compañía X sigue al mercado en crecimiento o declive general en un factor de dos. Las ganancias del cuatro por ciento en el mercado deberían coincidir con las ganancias del seis por ciento en las acciones de la Compañía X. Si se espera que el mercado, representado por el S&P 500®, rinda un siete por ciento, las acciones de la Compañía X deberían ganar al menos un 14 por ciento, el doble del rendimiento del mercado. Si las acciones de la Compañía X no rinden un rendimiento del 14 por ciento, entonces no es una inversión sólida, porque los riesgos más altos deben compensarse con mayores recompensas.

Las acciones con valores beta de cero no siguen la tendencia del mercado. Ejemplos de activos con valores beta de cero incluyen bonos del Tesoro de los Estados Unidos y certificados de depósito (CD). Aunque estas inversiones conllevan poco riesgo de perder dinero, también existe una tasa de retorno de la inversión extremadamente baja. Estas opciones de inversión son apropiadas para inversores que tienen objetivos de inversión modestos y niveles de comodidad excepcionalmente bajos con el riesgo.

Los riesgos beta se calculan utilizando fórmulas matemáticas complejas, a saber, análisis de regresión. Los inversores pueden generar cálculos beta con ciertos programas de software utilizando datos históricos de cada empresa, o pueden obtener los valores de varios servicios en línea, como Reuters. Desafortunadamente, diferentes servicios pueden informar diferentes proporciones beta para la misma empresa. Los cálculos beta pueden incorporar datos financieros de los últimos tres o cinco años, teniendo en cuenta las diferencias en los valores informados. Sin embargo, las comparaciones de empresas que utilizan el mismo servicio proporcionarán comparaciones de riesgo válidas.

Al evaluar el riesgo asociado con ciertas inversiones, los cálculos de riesgo beta tienen varios inconvenientes. Dependen tanto de la dirección como de la magnitud de los cambios en los precios. Un precio de las acciones en rápido aumento en un mercado que aumenta lentamente tendrá una beta alta, pero a medida que el precio de las acciones se ralentice, la beta se acercará a la del mercado. Los riesgos beta se basan en datos históricos que pueden no tener relación con los riesgos futuros. Además, los cambios importantes en una industria pueden introducir elementos de riesgo que pueden no reflejarse con precisión en los cálculos de riesgo beta. Por estas razones, la mayoría de los inversores utilizan betas para decisiones de inversión a corto plazo, pero las estrategias a largo plazo se determinan mejor mediante el estudio de otros datos financieros.