El tiempo de ciclo es la cantidad total de tiempo que transcurre desde el inicio de un proceso o procedimiento hasta su finalización. Los tiempos del ciclo de fabricación generalmente se controlan de cerca como un medio para ayudar a mantener y mejorar la producción de varios tipos de bienes. Como parte del proceso, el personal preocupado por la eficiencia del procedimiento observará un ciclo completo, teniendo cuidado de anotar cuánto tiempo toma cada uno de los pasos incluidos en el proceso y posiblemente haciendo recomendaciones sobre cómo reducir los tiempos de ciclo en el futuro.

Los tiempos del ciclo de fabricación generalmente se controlan de cerca como un medio para ayudar a mantener y mejorar la producción de varios tipos de bienes.

Todos los tipos de tareas tienen un tiempo de ciclo. Si bien el término normalmente se asocia con la fabricación de bienes en un piso de producción, el concepto también se puede aplicar a tareas de oficina, procesos de limpieza y cualquier otra situación en la que se produzca un bien o servicio. Por ejemplo, un ciclo de tiempo en un restaurante puede comenzar cuando un cliente realiza un pedido y termina cuando la comida se entrega a la mesa.

Muchas empresas de fabricación se toman muy en serio la idea de un ciclo de tiempo. Para ello, no es raro contar con personal dedicado a analizar la eficiencia de los distintos procesos que intervienen en el ciclo productivo. En una planta textil, esto puede tomar la forma de observar a los operadores de la máquina a medida que avanzan en el proceso de operación de la maquinaria asignada. Al determinar cuánto tiempo lleva realizar cada una de las tareas, es más fácil identificar qué constituye una cantidad viable de producción por hora, dado el tipo de maquinaria utilizada y la competencia del empleado en la operación del equipo.

Además de evaluar los tiempos del ciclo de fabricación, la idea de analizar la duración de cualquier ciclo también se puede utilizar para calcular con precisión los tiempos del ciclo de producción para otras tareas importantes. El proceso se puede utilizar para evaluar la tasa de finalización de las tareas diarias, como escribir una carta, imprimir copias de documentos o ingresar datos en una base de datos. Incluso las tareas de la casa se pueden dividir en ciclos de tiempo, como el tiempo que lleva aspirar una habitación específica o lavar una carga de ropa.

Al observar de cerca cuánto tiempo lleva completar un trabajo, a menudo puede salir a la luz información valiosa sobre la naturaleza de la tarea. A medida que continúa la observación del tiempo del ciclo, puede resultar evidente que realizar algunos cambios menores en la forma en que se lleva a cabo el proceso mejorará la eficiencia general. Por ejemplo, colocar las materias primas frente al empleado en lugar de a un lado puede recortar unos segundos cada repetición de la acción, lo que resulta en un aumento notable de la productividad en el transcurso de una hora. De manera similar, la combinación de pasos en el proceso también puede ahorrar algo de tiempo y eliminar la repetición en el proceso que no tiene ningún propósito útil.