Los sindicatos permiten que grupos de empleados se unan para influir en su estructura salarial, entre otras cosas.

En los EE. UU., Featherbedding se refiere a una práctica sindical desarrollada como compensación contra el despido o despido de sus trabajadores debido a tecnologías recién adquiridas. La práctica puede requerir que los empleadores utilicen un tamaño mínimo de cuadrilla para ciertas tareas o que paguen por trabajos que pueden ser innecesarios. Las prácticas a las que se hace referencia como plumón son generalmente negociadas por un sindicato para su inclusión en los convenios colectivos con el empleador.

Los intereses de los sindicatos son mantener a la mayor cantidad de miembros empleados con los mejores salarios posibles. El interés de los empleadores es crear el mejor producto de la manera más rentable. Con los continuos avances en la tecnología, aún surgen tensiones sobre el relleno de plumas. Históricamente, la reacción del gobierno a la práctica fue intentar prohibirla.

La Ley Lea, aprobada por el Congreso en 1946, abordó las prácticas sindicales en la industria de la radiodifusión. La Ley prohibía obligar a una empresa de radiodifusión a emplear “a cualquier persona o personas en exceso del número necesario para proporcionar los servicios reales”. Un año más tarde, la Ley Taft-Hartley hizo ilegal que un sindicato exigiera en un contrato laboral que sus miembros recibieran salarios por el trabajo que no realizaban, declarándolo una práctica laboral injusta según las regulaciones del Departamento de Trabajo.

Ambos estatutos fueron interpretados de manera muy estricta por la Corte Suprema de los Estados Unidos. Se puede exigir a los empleadores que paguen salarios por tareas innecesarias o inútiles, siempre que el trabajo se haya realizado. En un caso, un periódico imprimió anuncios que sus clientes habían preparado ellos mismos. Los términos del convenio colectivo entre el periódico y el sindicato requerían que el periódico rehaga los anuncios utilizando trabajadores sindicalizados. El Tribunal sostuvo que el pago a los impresores del sindicato era lícito porque realizaban su trabajo, a pesar de que los anuncios preparados por el cliente finalmente se publicaron en el periódico.

Los pagos a los trabajadores que no hicieron nada también se consideraron legales, siempre que estuvieran dispuestos a realizar un trabajo que debería haber estado disponible para ellos. El caso involucró a músicos sindicales bajo un convenio colectivo con un teatro. Los músicos debían tocar siempre que fuera a actuar una orquesta de otra ciudad. Nunca se contrató o programó ninguna orquesta para actuar en el teatro, sin embargo, los trabajadores estaban preparados para actuar según el acuerdo.

La práctica de los lechos de plumas surgió cuando los sindicatos se resistieron al desplazamiento de miembros por las nuevas tecnologías. Hoy en día, la inclusión del tamaño mínimo de la cuadrilla de trabajo y la asignación de tareas de “hacer el trabajo” en ausencia de cualquier otro trabajo todavía se consideran estrategias de negociación colectiva legítimas, ya que maximizan los salarios y mantienen a los trabajadores empleados. Lo único que se considera una práctica laboral injusta es negociar para que se le pague por el trabajo que está disponible, pero que no se hace.