Significado de Fitoplancton

El fitoplancton es un conjunto de algas microscópicas que tienen estructuras similares a plantas. Esto es precisamente por qué se nombran: el término fito en griego significa planta.

Es un tipo de plancton: microorganismos microscópicos en el ecosistema acuático. Además del fitoplancton, el zooplancton, el protozooplancton y el bacterioplancton también forman parte de este grupo.

Viven en la superficie de las aguas, especialmente en los mares, aunque también se pueden encontrar en otros entornos acuáticos, como lagos y ríos.

Los dos tipos más fáciles de encontrar son los dinoflagelados (Pyrrophyta) y las diatomeas (Chrysophyta).

Características del Fitoplancton

Son microorganismos vegetales que pueden tener varias formas (redondeadas, espinosas u ovales, por ejemplo). Pueden vivir solos o agrupados en colonias.

El más fácil de encontrar son las algas unicelulares. Pero hay otros tipos, como los flagelados. Esta especie se caracteriza por la presencia de un flagelo, que sirve para impulsar su locomoción en las aguas.

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Crecimiento

El crecimiento de la población de fitoplancton de un sitio está influenciado por varios factores ambientales, tales como:

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  • Cantidad de nutrientes en el ecosistema
  • Temperatura del agua
  • Presencia de hongos y bacterias u otras plantas acuáticas
  • Cantidad de luz que cae sobre el agua

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Bloom

Cuando la población de fitoplancton se desarrolla en exceso se produce un fenómeno llamado floración o bloom, es decir, cuando hay una presencia excesiva de estos microorganismos. Este hecho se nota fácilmente cuando, por ejemplo, la superficie de un lago está cubierta por una capa verde.

La floración puede ocurrir naturalmente, pero también puede ocurrir debido a la influencia humana, como sucede en aguas contaminadas. El fenómeno puede ser responsable de causar desequilibrios en el ecosistema local, ya que interfiere con la cadena alimentaria y afecta la existencia de otros animales.

En muchos casos, termina cuando el exceso de nutrientes se agota o cuando la temperatura ambiente vuelve a la normalidad.

Importancia del Fitoplancton

El fitoplancton es responsable de producir casi la mitad de todo el oxígeno presente en la atmósfera de la Tierra. Como tienen clorofila y viven en la superficie del agua, reciben suficiente luz solar directa para realizar la fotosíntesis, un proceso que ayuda a purificar el aire liberando oxígeno.

También son muy importantes para preservar la vida y el equilibrio hídrico, ya que forman la base de gran parte de la cadena alimentaria en estos ecosistemas, es decir, el fitoplancton sirve como alimento para otros animales.

Además, su presencia en la superficie del agua constituye una barrera capaz de filtrar la cantidad de luz que penetra en el agua.

Fitoplancton y Bioluminiscencia

Un tipo específico de estos organismos, los fitoplancton bioluminiscentes, cuando se agrupan en grandes cantidades crea un fenómeno de luminiscencia, dejando el agua en tonos neón.

El fenómeno se explica por una reacción química de estos organismos, que generan una luminosidad azulada o verdosa que se puede ver más fácilmente por la noche.

La ciencia aún no puede explicar exactamente por qué la luminiscencia, pero se cree que es un mecanismo de defensa para alejar a los depredadores. Otra explicación relaciona la ocurrencia con el ciclo reproductivo de la especie.