Kabuki es para los japoneses como quizás el teatro de Shakespeare para los ingleses o la ópera tradicional para los italianos. Se ha convertido en una forma de taquigrafía artística de la cultura que la engendró, incluso si el interés de los nativos ha variado a lo largo de los años.

Kabuki es una forma tradicional de teatro japonés, que combina elementos de danza, música, pantomima y drama. Los artistas a menudo usan disfraces exagerados y maquillaje extremo para definir a sus personajes, utilizando harina de arroz para crear un efecto de porcelana para su piel.

El arte tradicional del teatro kabuki sigue siendo popular en el Japón moderno.

Alrededor de 1603, una joven doncella del santuario llamada Okuni comenzó a organizar bailes elaborados fuera de Kioto, la antigua capital de Japón. Estas actuaciones se hicieron tan conocidas que varios otros bailarines y músicos formaron sus propias compañías de kabuki.

Sin embargo, debido a que estos artistas tocaron principalmente para la clase baja en secciones dudosas de la ciudad, el teatro kabuki no fue aceptado por los clientes de la clase alta que controlaban los lugares “adecuados”. Para empeorar las cosas, algunas de las intérpretes de kabuki se hicieron populares por sus canciones obscenas y bailes sugerentes, al igual que los espectáculos burlescos estadounidenses.

La prostitución también se convirtió en una práctica común después de una actuación de kubuki. Todo este comportamiento impactante llevó a una prohibición gubernamental de todas las mujeres de futuras producciones de kabuki.

Al igual que las compañías de teatro de Shakespeare, las compañías de kabuki sustituyeron a actores masculinos llamados onnagata en papeles dramáticos femeninos.

Durante un breve tiempo, algunos de los onnagata masculinos continuaron siguiendo el ejemplo de las mujeres prohibidas, pero el teatro kabuki en general se volvió mucho más sofisticado.

El énfasis pasó de las danzas en línea originales a dramas y comedias basados ​​en temas contemporáneos de traición, intrigas políticas e identidades equivocadas. Los actores de Kabuki también estudiaron los movimientos y el diálogo de una forma popular de teatro de marionetas llamada bunraku .

A medida que el teatro kabuki se ganó el respeto que tanto necesitaba el gobierno y la clase alta, se convirtió en una exportación cultural popular para los diplomáticos japoneses. Aunque las representaciones de kabuki extranjeras a menudo eran caras de representar, generaban una enorme cantidad de buena voluntad y una opinión extranjera positiva, aunque un poco anacrónica, de la cultura tradicional japonesa.

Las compañías de teatro de Kabuki sufrieron enormes pérdidas durante la Segunda Guerra Mundial. Se necesitaron varias décadas para crear un número suficiente de actores capacitados para reemplazar a los perdidos en combate o daños colaterales.

Mientras tanto, otros medios de actuación, como el teatro de estilo occidental, el cine y la televisión, se volvieron más atractivos para los jóvenes actores masculinos. Los actores japoneses modernos suelen considerar el teatro Kabuki como un buen campo de pruebas, al igual que las telenovelas en Occidente, pero no apto para una carrera de por vida.

El teatro Kabuki sigue siendo bastante popular entre los aficionados al teatro nativos japoneses, en la misma línea que las producciones de Shakespeare siguen siendo populares entre los occidentales.

Muchas actuaciones de kabuki están ahora dirigidas a turistas que buscan echar un vistazo a la cultura tradicional japonesa de una época anterior a la influencia occidental.