Kanji es el término que se le da al uso de caracteres chinos, o hanzi , para representar el idioma japonés. Kanji, junto con hiragana y katakana, constituyen el sistema de escritura japonés. Además, japonés puede hacer uso de algunos caracteres latinos, y puede utilizar árabes números para representar números. Determinar el número exacto de kanji es algo problemático, pero es probable que esté entre 50.000 y 100.000 caracteres individuales.

Kanji se refiere al uso de caracteres chinos para representar el idioma japonés.

Kanji significa, simplemente, caracteres de Han. Los caracteres chinos llegaron a Japón por primera vez durante la dinastía Han, en algún momento del siglo I. Durante los siguientes siglos, el chino se utilizó cada vez más en Japón. El idioma japonés no tenía un sistema de escritura tradicional cuando se formó el kanji, y el uso temprano de los símbolos chinos habría sido simplemente para escribir documentos chinos en Japón.

Los occidentales a menudo se hacen tatuajes kanji de sus palabras o frases favoritas.

Sin embargo, a medida que pasaban los años, los símbolos chinos se modificaron para poder manejar el idioma japonés. Pequeñas marcas agregadas a las letras, en un sistema llamado kanbun, indicaban cómo las letras chinas debían modificarse para que tuvieran varias partículas y terminaciones, para hacerlas gramaticales en japonés. Este fue el predecesor directo de los kanji modernos.

Un conjunto más pequeño de símbolos chinos comenzó a usarse simplemente para relacionar el sonido, sin ningún valor semántico adjunto. Este conjunto se conocía en ese momento como man’yogana y, finalmente, se convirtió en hiragana. De manera similar, katakana surgió de man’yogana, y los estudiantes monásticos lo transformaron para satisfacer sus propias necesidades. De esta manera, tanto katakana como hiragana, el conjunto de kana, pueden verse como descendientes de kanji, en lugar de evolucionar al mismo tiempo que éste.

A lo largo de los siglos intermedios, las diferencias entre kanji y hanzi se hicieron cada vez más pronunciadas. Si bien originalmente los símbolos eran idénticos, desde entonces han cambiado. Se han dado significados alternativos a la mayoría de los kanji, y el conjunto en sí se simplificó radicalmente en el período inmediatamente posterior a la Segunda Guerra Mundial. Durante este período, se introdujo la Lista de formas de Toyo Kanji, creando formas mucho más simples para una amplia gama de palabras. Ambas formas todavía están en uso, con las más antiguas conocidas como kyujitai y las más nuevas conocidas como shinjitai.

Kokkun es el término para kanji que conserva el mismo carácter general que el chino, pero tiene un significado completamente diferente. Por ejemplo, el símbolo kanji mori es el mismo que el sen chino . En japonés, el símbolo se refiere a un bosque, mientras que en chino significa sombrío o majestuoso. Kokuji es el término para los kanji que son exclusivos de Japón y no tienen precedentes chinos. El término significa literalmente “palabras chinas creadas en Japón”. Ejemplos de kokuji incluyen el kanji de tumbtack o bagre de agua dulce.

Hay dos lecturas principales para cualquier kanji en particular. El primero, el kun’yomi, es la lectura japonesa del personaje. El kun’yomi, o kun, es simplemente una referencia a una palabra y pronunciación japonesa. El segundo, el on’yomi, es la lectura china. Esto se aproxima aproximadamente a la pronunciación de la palabra en chino, y puede haber varias formas de leer el mismo kanji, incluso en la lectura on’yomi, según la región y el momento en que la palabra se introdujo en Japón.