Un bistec a la plancha elaborado con ternera ecológica.

La carne de vacuno se produce comercialmente de varias formas diferentes. Uno de los métodos más comunes de producción de carne es mantener al ganado en pasto durante gran parte de su vida y luego trasladarlo a un lote de alimentación durante los últimos meses. Durante su vida, el ganado vacuno suele recibir inyecciones para estimular el crecimiento, así como antibióticos para tratar o prevenir enfermedades, especialmente cuando están apiñados en un corral de engorde. La carne de vacuno que se cría sin el uso de ningún tipo de aditivos químicos, incluidos antibióticos, se considera carne de vacuno orgánica.

La carne de res que se cría sin el uso de aditivos químicos se conoce como carne de res orgánica.

De manera rutinaria, al ganado de carne se le inyectan hormonas de crecimiento en ciertos tipos de operaciones en los Estados Unidos, Canadá y algunos otros países, con el fin de promover una conversión alimenticia más eficiente y así hacer que la operación sea más exitosa financieramente. Mucha gente teme que las hormonas se queden en la carne y puedan afectar a las personas que las consumen. La carne de res que ha sido tratada con hormonas no puede importarse a algunas áreas de Europa debido a preocupaciones sobre el cáncer. Los productores de carne orgánica no usan hormonas en su ganado, sino que se basan en prácticas sólidas de cría y manejo para producir su carne.

Por lo general, la carne de res orgánica se cría en pasto durante la mayor parte de su vida antes de terminar con el alimento orgánico en un corral de engorde.

Los antibióticos son otro motivo de preocupación en muchas operaciones convencionales de ganado de carne, ya que se pueden encontrar trazas de antibióticos en la carne mucho después de que se hayan usado los medicamentos. El uso de varios tipos de antibióticos es rutinario en muchos lugares y los medicamentos se inyectan tanto si el animal parece estar enfermo como si no. Esto se hace en parte para reducir la posibilidad de enfermedad en el ganado y en parte porque las inyecciones de antibióticos ayudan al ganado a ganar peso más rápidamente en muchos casos. Los productores de carne de vacuno orgánica no usan antibióticos en absoluto, por lo que los compradores de este tipo de carne saben que no están expuestos innecesariamente.

Algunos productores de carne alimentan a su ganado con gránulos de plástico reciclado en lugar de fibra natural y alimentos que contienen subproductos animales, incluidas las partes de carne en polvo. El ganado criado orgánicamente nunca debe recibir ningún alimento que no sea 100% vegetariano. Los rumiantes no están hechos para comer carne y se cree que estas prácticas ayudan a propagar enfermedades graves como la enfermedad de las vacas locas. Los ganaderos que producen carne de res orgánica alimentan solo forraje natural, heno orgánico y granos y suplementos orgánicos.

En general, el ganado que se cría para producir carne orgánica debe llevar una vida lo más natural posible, lo que generalmente significa que se cría en pastos y no en confinamiento. Se les debe permitir el libre acceso al aire fresco, al agua y al sol. Todos sus alimentos deben producirse orgánicamente, lo que significa que la carne de res orgánica solo debe alimentarse con pasto y heno que esté libre de pesticidas y herbicidas. Los terneros que serán criados como carne orgánica deben provenir de vacas que se inician con una dieta orgánica varios meses antes de que nazca el ternero.