El alimento probiótico es cualquier alimento que contenga microorganismos que se sabe que son útiles para la digestión humana. Los científicos y los expertos en salud usan la palabra “probiótico” para una variedad de organismos que promueven la salud intestinal al equilibrar los ácidos digestivos y ayudar con la descomposición y el transporte de desechos. Algunos alimentos, como ciertas algas marinas y algas marinas, contienen cultivos bacterianos útiles de forma natural; también pueden crecer como resultado de la fermentación o el decapado . Los fabricantes de alimentos también pueden agregarlos intencionalmente, como suele ser el caso del yogur y otros productos lácteos.

El yogur es uno de los tipos de alimentos probióticos más populares.

Propiedades beneficiosas

A diferencia de los antibióticos, que matan las bacterias dañinas en el cuerpo, los probióticos agregan cultivos bacterianos útiles, casi siempre al tracto digestivo. Los intestinos están naturalmente repletos de bacterias que ayudan a procesar los alimentos y eliminar los desechos, pero estos procesos no siempre son tan eficientes como podrían ser. La mala nutrición, la hidratación desequilibrada, las enfermedades y otros factores ambientales también pueden provocar una serie de problemas digestivos. No todos los profesionales médicos están de acuerdo en que los probióticos pueden curar problemas como la diarrea, el estreñimiento persistente o el síndrome del intestino irritable, pero existe un amplio consenso de que al menos pueden ayudar en la mayoría de los casos.

Jarra de leche acidophilus.

Prevalencia en productos lácteos

Los fabricantes de alimentos de muchos países introducen artificialmente probióticos en la leche, el yogur y algunos quesos como una forma de hacerlos más digeribles. La leche cruda de vaca y cabra contiene algunas de estas bacterias, pero no siempre muchas. La leche materna humana, por otro lado, generalmente tiene niveles muy altos de cultivos probióticos, lo que muchos expertos creen que ayuda a madurar el tracto digestivo de los bebés.

Pepinillos en vinagre.

Los investigadores comenzaron a experimentar con la adición de la bacteria Lactobacillus acidophilus a la leche comercial a principios del siglo XX tanto en Europa como en América del Norte, después de que los profesionales médicos comenzaran a notar un aumento en los pacientes con intolerancia a la lactosa y otros problemas digestivos que se cree que son causados ​​por productos lácteos. Agregar los cultivos puede hacer que la leche sea más fácil de digerir sin alterar su sabor o composición nutricional, por lo que las personas aún obtienen los beneficios, como el calcio y las proteínas, sin tanto malestar estomacal. Los fabricantes de hoy en día generalmente no fortifican la leche con cultivos automáticamente, aunque la leche probiótica, generalmente llamada leche acidophilus , está disponible en muchos mercados, a menudo como una alternativa para las personas con intolerancia a la lactosa.

Algunos kelps de mar son probióticos naturales.

Sin embargo, las adiciones de bacterias útiles son estándar en la mayoría de los productos de yogur. Cualquier yogur que diga “cultivos vivos y activos” en su etiqueta contiene probióticos. Estos cultivos generalmente se agregan para ayudar a que el yogur se espese durante el procesamiento, y los beneficios digestivos suelen ser una ventaja adicional para el consumidor. Algunos fabricantes de yogur añaden más cultivos de los estrictamente necesarios para potenciar el efecto probiótico del producto final; muchos de estos se venden con promesas de regularidad mejorada o se comercializan como un “alimento maravilloso” digestivo, aunque la precisión de estas afirmaciones es algo controvertida.

La leche materna contiene una gran cantidad de cultivos probióticos.

Comidas fermentadas

L. acidophilus es solo una de las muchas bacterias que pueden ayudar a regular la digestión. Otras cepas bacterianas del género Lactobacilli , así como algunas especies de Bifidobacterium , crecen en alimentos fermentados. Estas bacterias generalmente ocurren de forma natural, aunque algunos fabricantes de alimentos tomarán medidas para fomentar su presencia. El miso, el chucrut y el producto de soya fermentada que se vende en muchos lugares como tempeh son algunos ejemplos comunes de alimentos ricos en estas culturas.

Los alimentos fermentados, como el chucrut, son ricos en cultivos probióticos.

Verduras en conserva y en escabeche

Las verduras en escabeche también pueden ser una buena fuente de probióticos. Los encurtidos caseros generalmente tienen concentraciones más altas de bacterias útiles que los productos producidos en masa o preparados comercialmente, ya que muchos de los conservantes comunes en los alimentos comprados en la tienda restringen el crecimiento bacteriano. Sin embargo, mucho depende del proceso y del vegetal en cuestión.

Plantas Marinas

Las plantas marinas pirulina, chorella y algas verdiazules, que se comen en muchas culturas, son naturalmente ricas en bacterias Bifidobacterium cuando se consumen frescas. Los probióticos en estas plantas generalmente no permanecen vivos por mucho tiempo una vez que se retiran del océano, lo que significa que deben consumirse con relativa rapidez para proporcionar algún beneficio digestivo. También es importante que se consuman crudas, ya que cocinar las plantas normalmente mata las bacterias.

Preocupaciones sobre la vida útil

Algae are not the only probiotic foods with a limited shelf life. Like most living things, bacteria only thrive in certain conditions, and they will die at some point. As a result, many of these foods have very strict expiration dates. Individuals who eat out of date products will not necessarily be harmed by them, but they may not produce any benefit, either. Most active cultures will stay alive under refrigeration, pressure, or liquid suspension for anywhere from a week to 10 days once they have been exposed to oxygen. Heating, freezing, and aggressive agitation can cause the bacteria to die more quickly.

Manufactured Supplements

Some people choose to take probiotic supplements in addition to looking for foods rich in these cultures. Most are marketed as “combination pills” that contain a number of different bacterial strains. Medical professionals sometimes recommend these to patients with chronic digestive troubles, particularly those who suffer from irritable bowel syndrome, and when taken with food, they can sometimes help the body work more smoothly. There is not much evidence showing that this sort of regimen is any better than simply eating foods that contain live and active cultures, but this hasn’t stopped many people from at least giving supplementation a chance.

Potential Side Effects

Probiotic foods are not always helpful for everyone, and bad reactions have been documented, particularly in people who begin aggressive diet programs without any prior exposure to the bacterai. Stomach upset, flatulence, and loose stools are a few of the symptoms people may experience when suddenly introducing large quantities of bacteria into their diet. Most health experts recommend starting gradually, often by eating a single serving of probiotic-enhanced food at a time. Over a span of days or weeks, quantities can be slowly increased to build tolerance and condition the intestines.

Some types of algae are farmed because of their probiotic characteristics.