Hay dos tipos de dispositivos electrónicos o eléctricos: los que suministran energía y los que usan energía. En un dispositivo que suministra energía, el cátodo es el terminal positivo y el ánodo es el terminal negativo. Para los dispositivos que usan energía, el cátodo es el terminal negativo y el ánodo es el terminal positivo. Una corriente de cátodo positiva es una corriente que fluye desde el cátodo y una corriente de cátodo negativa fluye hacia un cátodo.

Para los dispositivos que usan energía, el cátodo es el terminal negativo y el ánodo es el terminal positivo.

Los electrones tienen carga negativa y son atraídos por cargas positivas. Es el flujo de electrones a través de un material conductor que forma la corriente eléctrica, y los electrones siempre fluyen de negativo a positivo. Por lo tanto, los electrones tienden a fluir desde un cátodo, que es un terminal negativo, hacia un ánodo, que es un terminal positivo. Esto hace que la comprensión de la corriente del cátodo de algunos dispositivos, como diodos y baterías, sea algo complicada.

Las baterías están etiquetadas con terminales positivos y negativos, a menudo con un signo más (+) o un signo menos (-). Estas etiquetas pueden ser engañosas. El flujo de corriente de una batería es una corriente positiva, es decir, una corriente que fluye hacia adelante, que sale del terminal positivo de la batería, fluye a través del circuito y regresa al terminal negativo de la batería. El terminal positivo de la batería en realidad tiene una carga negativa y es el cátodo del dispositivo. La corriente del cátodo fluye desde el terminal positivo de la batería.

Los dispositivos electrónicos llamados diodos tienen terminales polarizados. El cátodo de un diodo está hecho de un material negativo, lo que significa que tiene más electrones que protones. Resiste el flujo de electrones a través de él porque el material ya tiene un exceso de electrones. El ánodo es lo opuesto y carece de electrones, lo que facilita que los electrones fluyan hacia él. A medida que el número de electrones en el material positivo del ánodo alcanza un cierto nivel, superan la resistencia del material negativo, y la corriente del cátodo directo o positivo fluye fuera del terminal del cátodo del diodo.

Un diodo comenzará a conducir en la dirección inversa si el voltaje se vuelve lo suficientemente alto. En un diodo estándar, esta corriente inversa causa rápidamente un daño permanente al diodo. Los diodos de propósito especial, como los diodos Zener y los diodos de túnel, están diseñados para conducir después de que el voltaje inverso alcanza un umbral específico. La corriente de cátodo inversa o negativa fluye hacia el diodo a través del cátodo y sale del ánodo.

Los tubos de vacío son algo diferentes debido a cómo funcionan. Los electrones fluyen hacia el cátodo del dispositivo y se juntan en el electrodo dentro del vacío del tubo. A medida que crece la carga negativa del electrodo, los electrones abandonan el electrodo y fluyen hacia el ánodo con carga más positiva. Esto provoca un flujo de corriente positivo desde el terminal del ánodo del tubo. En este caso, la corriente del cátodo es una corriente negativa y fluye hacia el dispositivo, en lugar de salir de él.