Un ingeniero eléctrico trabajando.

La desregulación , en general, ha sido un tema candente de discusión durante las temporadas electorales, tanto a nivel regional como local. Desregular es cuando el gobierno relaja o elimina las regulaciones sobre una industria para que el mercado libre tome el control, permitiendo que el equilibrio de la oferta y la demanda establezca el precio del mercado . Si bien en general se consideró que la desregulación tuvo éxito tanto en la industria aeronáutica como en la bancaria, la desregulación de la electricidad no ha funcionado de la misma manera.

En los EE. UU., Los proveedores de servicios de electricidad están sujetos a las regulaciones gubernamentales, pero aún pueden vender energía en el mercado abierto.

Los defensores de la desregulación de la electricidad esperan romper los monopolios antinaturales de que disfrutan las empresas eléctricas. Con más empresas de generación de energía, argumentan, la tasa mayorista de poder adquisitivo bajaría. Al mismo tiempo, dar a los clientes más opciones sobre qué compañía eléctrica utilizar para el servicio crearía una competencia sana entre los proveedores de servicios, lo que reduciría los precios generales al consumidor.

A los detractores de la desregulación les gusta señalar que, a diferencia de la industria de las aerolíneas, por ejemplo, la demanda de los consumidores no fluctúa en función del costo. En medio de un invierno frío, las personas todavía deben calentar las casas, al igual que deben enfriarlas en los calurosos meses de verano. En esencia, la demanda permanece fija en gran medida, incluso cuando la oferta fluctúa. Sin un mercado receptivo, dicen, la desregulación de la electricidad no funciona como debería.

En 2004, Bélgica e Inglaterra son los únicos dos países que han logrado desregular completamente la industria de la electricidad. El resto de Europa mantiene un híbrido de empresas públicas y privadas en las que los gobiernos manejan la regulación de la energía a los clientes mientras que el sector privado genera la energía. En Asia, Hong Kong tiene una propuesta para desregular la electricidad para 2019, con un objetivo de desregulación del 50% para 2014. El plan espera librar al área del monopolio de la electricidad, pero puede ser contraproducente si hay muy pocas empresas privadas. La integración en la estructura eléctrica de China también puede causar complicaciones e interrupciones del servicio.

Estados Unidos dio el primer paso hacia la desregulación de la electricidad en la década de 1990. Si bien los proveedores de servicios siguen sujetos a las regulaciones gubernamentales, las empresas que generan energía pueden venderla en el mercado abierto. Sin embargo, incluso después de la desregulación de los proveedores de servicios, las líneas físicas que llevan la energía a los hogares y las empresas siguen estando reguladas. En Texas, se ha descubierto que los clientes de áreas desreguladas pagan más por la electricidad que los de áreas que aún están sujetas a regulaciones gubernamentales.

Aunque la desregulación de la electricidad no ha funcionado exactamente como estaba previsto, no deja de tener algunos beneficios. El descubrimiento de una falta de fluctuación en la demanda ha llevado en algunos casos a las compañías eléctricas a desarrollar una forma más eficiente de cobrar por la electricidad. En el mercado mayorista, las fluctuaciones de precios cambian en función de factores como la hora del día y las condiciones meteorológicas. En el futuro, los clientes de electricidad pueden aprovechar estas fluctuaciones programando la mayor parte del uso de electricidad para que coincida con precios más baratos.