La homogeneización es un término genérico que se refiere al procesamiento de una solución para que se vuelva uniforme. Surge en muchas aplicaciones industriales y científicas, aunque a menudo se usa específicamente para referirse a la leche, como parte de un proceso de dos etapas que prepara la leche para la venta. El primer paso, la pasteurización, esteriliza la leche para que sea más segura para beber. La homogeneización lo estabiliza para una sensación en boca y un sabor más suaves.

La homogeneización evita que la leche se separe.

La leche es en realidad una solución de dos materiales diferentes que normalmente no se mezclan, en este caso aceite y agua. Cuando se deja reposar la leche que no ha sido sometida a homogeneización, los glóbulos de grasa cremosa subirán lentamente hasta la parte superior de la leche. En ocasiones, este es un efecto deseado, como es el caso de la elaboración de leche desnatada, extrayendo la grasa de la leche para utilizarla en nata y mantequilla. Sin embargo, cuando los consumidores se llevan la leche a casa, no esperan que se separe. Por lo tanto, las dos sustancias diferentes de la leche deben mezclarse para que no se separen.

La leche cruda no se ha sometido al proceso de homogeneización.

Para lograr la homogeneización, la leche se fuerza a través de un tamiz muy fino a alta presión. Las partículas de grasa se descomponen y se combinan con la porción acuosa de la leche, dando como resultado un líquido uniforme que no se separa, ya que las partículas de grasa se mezclan con el agua. El fluido resultante se conoce como emulsión, ya que representa la combinación de dos sustancias normalmente no mezclables. En el caso de la leche homogeneizada , la emulsión es muy estable y no se separará.

La leche de vaca contiene una mezcla de grasas, proteínas y agua.

Cuando la leche se homogeneiza, el sabor cambia ligeramente. La grasa se distribuye más uniformemente por toda la leche, lo que da como resultado un sabor y una textura más cremosos. La pasteurización tiene un impacto mucho mayor en el sabor de los productos lácteos, pero generalmente se considera necesaria ya que previene las enfermedades transmitidas por los alimentos. La mayor parte de la leche comercial está pasteurizada y homogeneizada, aunque es posible encontrar leche que no ha pasado por el proceso de homogeneización. Incluso más raramente, los consumidores pueden encontrar leche completamente cruda.

Algunos otros ejemplos de emulsiones incluyen aderezo de aceite y vinagre , mayonesa y mantequilla. En la mayoría de los casos, la emulsión es irreversible, pero en algunos casos, los ingredientes pueden separarse, lo que indica una homogeneización incompleta. Este es especialmente el caso de los aderezos de aceite y vinagre, que generalmente deben agitarse para descomponer las partículas de grasa antes de usarlos. Cuando las emulsiones se preparan de forma inadecuada, tenderán a separarse, lo que puede ser un indicador de mala calidad para los consumidores, especialmente con mayonesa. Si la leche supuestamente homogeneizada comienza a separarse, indica que la homogeneización no se realizó correctamente o que la leche se echó a perder.

Las plantas de procesamiento de lácteos son responsables de la pasteurización y homogeneización de la leche según estándares específicos antes de ser embotellada.