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La ley de la ventaja comparativa fue propuesta por primera vez por David Ricardo, un economista que trabajaba en Londres , Inglaterra, en la primera parte del siglo XIX. Su trabajo se basó en el pensamiento económico anterior, como la teoría de la ventaja absoluta presentada por Adam Smith . Smith sugirió que un país debería participar en el comercio internacional utilizando aquellos productos en los que tenía una ventaja absoluta, es decir, aquellos que podría fabricar de manera más eficiente que otros países. Ricardo fue más allá, señalando que tiene sentido que un país se especialice en productos en los que tiene una ventaja comparativa, es decir, el costo de oportunidadde producir ciertos bienes o servicios es menor en ese país que en otros países. Al especializarse en estos bienes y servicios y participar en el comercio internacional, un país puede aumentar su producción.

La ley de la ventaja comparativa utiliza el concepto de costo de oportunidad, que analiza los usos alternativos disponibles de los mismos recursos. Por ejemplo, si Inglaterra puede producir una unidad de queso en 20 horas y una unidad de vino en 30 horas, mientras que Dinamarca puede producir una unidad de queso en 10 horas y una unidad de vino en 25 horas, entonces Dinamarca tiene una ventaja absoluta en ambos productos. Cuando Inglaterra produce una unidad de vino, sin embargo, omite la producción de 1,5 unidades de queso, mientras que Dinamarca omite 2,5 unidades de queso, lo que hace que el costo de oportunidad de Dinamarca de producir vino sea mayor que el de Inglaterra, aunque Dinamarca tiene una ventaja absoluta. Por tanto, se puede decir que Inglaterra, en este ejemplo, tiene una ventaja comparativa en la elaboración de vino.

La ley de la ventaja comparativa propuesta por Ricardo se basa en el supuesto de que los costos de producción son constantes, que los costos de transporte son cero y que los productos son exactamente iguales dondequiera que se fabriquen. La teoría también asume que los factores de producción, como el capital, son móviles, que no existen aranceles y que los compradores y vendedores tienen un conocimiento perfecto del mercado. La teoría solo toma en cuenta los costos laborales, porque Ricardo sostuvo que todos los costos pueden, en último análisis, reducirse a costos laborales, una idea conocida como la teoría del valor trabajo . En el mundo moderno, se puede considerar que la ley de la ventaja comparativa tiene cierta relevancia para el comercio entre países desarrollados y en desarrollo., aunque su funcionamiento es menos evidente en relación con el comercio entre países industrializados.