La liofilización, que los científicos podrían llamar liofilización , utiliza tanto un proceso de vacío como de congelación para eliminar el agua de los alimentos y medicamentos perecederos. El resultado es un producto que puede almacenarse a temperatura ambiente durante años sin que se estropee, o envasarse en espacios de almacenamiento limitados y reconstituirse con agua posteriormente. Los fabricantes de café instantáneo a menudo utilizan un proceso de liofilización, al igual que los dietistas que crean comidas para campistas, soldados y astronautas. Este proceso también se utiliza en la industria farmacéutica para preservar la integridad del aire o compuestos medicinales sensibles a la humedad.

La estructura básica de frutas y verduras no cambiará cuando se liofilicen.

Secar los alimentos con calor para su conservación es un concepto antiguo, pero tiene ciertos inconvenientes. El agua dentro de la comida está en forma líquida, pero el calor del sol u otra fuente la convierte lentamente en gas. A medida que el líquido sale de los alimentos, las paredes celulares a menudo se dañan y se pierde el sabor y la textura esenciales de los alimentos. Agregar agua a los alimentos deshidratados con calor no siempre restaura el sabor o la textura. Esta es la razón por la que la liofilización tiene una ventaja sobre la deshidratación por calor en el proceso de conservación.

La liofilización se utiliza para preparar comidas para astronautas.

La liofilización primero implica enfriar la comida o el compuesto químico, a menudo muy por debajo del punto de congelación del agua. En este punto, toda el agua contenida dentro de los alimentos debe congelarse en cristales sólidos. La estructura básica de la fruta, verdura o carne no ha cambiado, pero el contenido de agua está en estado sólido. La mitad del proceso se ha logrado en este punto mediante la reducción de temperatura.

Los alimentos liofilizados son populares entre los excursionistas.

El proceso de secado implica el uso de una cámara de vacío. Los alimentos congelados o los productos químicos se colocan en la cámara de vacío y se bombea el aire circundante. Si este proceso se realizara a temperatura ambiente, lo más probable es que los alimentos se destruyan a medida que el agua líquida ingrese a la cámara de vacío. Sin embargo, los cristales de agua congelada en realidad cambian de hielo sólido a gas, sin pasar por el estado líquido por completo.

Este proceso se llama sublimación . Es el mismo efecto que hace que el hielo seco sólido prácticamente desaparezca cuando se golpea con un martillo. Durante el proceso de liofilización, el agua sólida se convierte en un gas vaporoso en la cámara de vacío, dejando todos los alimentos sólidos deshidratados.

Una vez que el agua se ha eliminado mediante el secado por congelación, los alimentos secos o los productos químicos a menudo se almacenan en paquetes sellados al vacío para evitar que el aire y la humedad los alcance. Estos paquetes se pueden almacenar a temperatura ambiente, ya que las bacterias y otros organismos nocivos no pueden sobrevivir sin aire de todos modos. La liofilización también deja pequeños poros donde solían estar los cristales de agua congelados. Es por eso que los granos de café instantáneo se mezclan tan rápida y completamente con agua caliente. La liofilización también es un proceso popular para crear postres helados de la ‘era espacial’ y comidas aptas para mochilas para excursionistas y campistas.

Muchas frutas se pueden liofilizar para convertirlas en un bocadillo crujiente.