Ciertas monedas del mundo se han utilizado a lo largo de la historia como medio de intercambio internacional. Una moneda que poseen muchos gobiernos e instituciones, y que utilizan para saldar deudas internacionales o influir en sus tipos de cambio, se conoce como moneda de reserva. Durante muchos años, y especialmente desde la Segunda Guerra Mundial, el dólar estadounidense ha sido la moneda de reserva más utilizada, debido a su reputación de estabilidad, entre otras razones. Muchos productos básicos que se utilizan en todo el mundo, como el oro y el petróleo, tienen un precio en dólares estadounidenses, por lo que es una buena práctica para los países tener dólares disponibles para comprar estos productos básicos.

El dólar estadounidense es la principal moneda de reserva del mundo porque el petróleo se comercializa principalmente en dólares y debido a la estabilidad y el poder militar del gobierno estadounidense.

Cualquier moneda que sea ampliamente reconocida y confiable puede servir como moneda de reserva. La idea de la moneda de reserva ha existido de una forma u otra durante siglos. Sin embargo, el sistema bancario internacional moderno ha cimentado la necesidad de uno mucho más que las estructuras económicas más antiguas. Los bancos centrales de todo el mundo pueden mantener fondos en una variedad de monedas en reserva, además de la propia. Lo hacen principalmente para almacenar valor, tanto como respaldo para su propia moneda como por razones estratégicas, en caso de que surja alguna contingencia. Cualquiera de las monedas extranjeras utilizadas de esa manera podría considerarse una moneda de reserva.

El euro se ha visto cada vez más utilizado como moneda de reserva.

Tradicionalmente, el dólar estadounidense ha sido la moneda de reserva preferida del mundo. Aproximadamente dos tercios de las reservas de divisas mundiales se mantienen en dólares. Más recientemente, se ha incrementado el uso del euro como moneda de reserva. Esto se debe quizás en parte a que muchas de las monedas de los países que ahora forman la Unión Europea se usaban como monedas de reserva antes de que se adoptara el euro para su uso generalizado. Debido a la popularidad del euro, existe un considerable debate y especulación sobre si eventualmente reemplazará al dólar como la moneda de reserva preferida del mundo.

Después de la Segunda Guerra Mundial, el sistema financiero global fue rediseñado para colocar al dólar estadounidense en el centro. Estados Unidos compró oro de las naciones participantes, prometiéndoles que podrían cambiar sus dólares por oro a una tasa fija en cualquier momento que quisieran. Las naciones de Europa, así como Japón, permitieron que sus monedas se devaluaran bajo este sistema para hacer competitivas sus exportaciones en un mercado mundial. Este patrón oro universal se conoció como el Sistema de Bretton Woods y duró hasta la década de 1970, cuando EE. UU. Puso fin a la capacidad de otros países para convertir sus dólares en oro.