La llamada “ropa inteligente” es una forma futurista de ropa que funciona como un dispositivo activo, por ejemplo, liberando vapor de agua fría cuando siente que su portador tiene calor. El término “ropa inteligente” denota la presencia de componentes electrónicos integrados. Se han creado algunas formas de ropa inteligente, pero ninguna ha sido realmente producida en masa, y muchas más son objeto de historias de ciencia ficción y no se pueden hacer con la tecnología actual. La ropa elegante es de gran interés para los ejércitos del mundo, que a menudo tratan de incluir tanta funcionalidad como sea posible en el equipo de un solo soldado .

Los trajes espaciales de los astronautas están llenos de dispositivos electrónicos en miniatura.

Los científicos de investigación militar y comercial buscan desarrollar ropa inteligente que posea muchas de las propiedades útiles de las computadoras: la capacidad de almacenar y manipular datos; mostrar imágenes, texto y video; Conectar a internet; ofrecer dispositivos de entrada; y así. Otras posibles características de la ropa inteligente incluyen la capacidad de detectar sustancias químicas en el aire, endurecerse rápidamente al entrar en contacto con una bala a gran velocidad, cambiar de color u opacidad, generar energía a partir del movimiento del usuario, grabar el habla y la actividad del usuario e incluso proyectar una imagen de la escena detrás del usuario, creando una forma tosca de invisibilidad basada en el camuflaje. Varios “trajes de poder” en la ciencia ficción y la fantasía muestran estas cualidades.

La ropa generalmente está destinada a ser suave, liviana, delgada y flexible, mientras que la mayoría de los dispositivos electrónicos son duros, pesados, gruesos y rígidos. Solo los productos electrónicos más avanzados y hechos a medida tienen propiedades deseables en la ropa, aunque se invierten muchos millones de dólares en capital de riesgo para desarrollar productos electrónicos tan avanzados. Por ejemplo, comúnmente se piensa que las pantallas flexibles se comercializarán antes de 2010. Este será uno de los primeros grandes pasos hacia la ropa inteligente.

La ropa integrada con la electrónica existe hoy en día, pero en realidad no se puede llamar “inteligente”. Hay una funda disponible que se puede conectar a un iPod y usar para navegar por las listas de canciones. Se ha utilizado ropa incrustada con etiquetas RFID para operar puertas que detectan la etiqueta y se abren en respuesta a ella. Los trajes espaciales utilizados por los astronautas son densos con componentes electrónicos miniaturizados utilizados para una variedad de propósitos.

Muchos futuristas piensan que algún día todos llevarán ropa elegante, porque será muy útil. Hay pocos objetos inanimados tan íntimamente conectados con los humanos y nuestra vida cotidiana como la ropa, y sería muy conveniente si pudiéramos aumentar su funcionalidad.