La unidad de masa atómica es el sistema de medición diseñado para identificar cada unidad de masa individual en átomos y moléculas. También conocida como dalton, la unidad de masa atómica es una medida de aplicación universal basada en 1/12 de la masa total de un solo átomo de carbono -12. Esto significa que un átomo de carbono-12 tiene una masa atómica de 12 daltons. La designación de una unidad de masa atómica estándar es u o Da . Las unidades de masa atómica se utilizan como sistema de medición en todas las ciencias, excepto en las relacionadas con la biología y la bioquímica , que utilizan la designación dalton.

Una sola molécula de agua está formada por dos átomos de hidrógeno y un átomo de oxígeno.

Un aspecto conveniente de las unidades de masa atómica es que, si bien se basa en la masa de carbono, una sola unidad también es igual a un átomo de hidrógeno . Esto se debe a que la masa combinada de un solo protón y neutrón , la composición de un átomo de hidrógeno, es igual a la medida. Los electrones, que son solo 1/1836 la masa de un protón, son esencialmente despreciables para la masa total de un átomo.

Uno de los aspectos más problemáticos del uso de la unidad atómica de masa para definir átomos es que no tiene en cuenta la energía que une el núcleo de un átomo . Desafortunadamente, esta no es una masa fija debido a las diferencias entre los diferentes tipos de átomos. A medida que se agregan más protones, neutrones y electrones a un átomo para crear un nuevo elemento, la masa de esta energía de enlace cambia. Esto significa que se puede decir que la medición es una aproximación aproximada en lugar de una constante exacta.

Uno de los principales usos de la unidad de masa atómica implica su relación con los moles. Un mol es la cantidad física completa de una sola unidad de sustancia. Por ejemplo, una sola molécula de agua, compuesta por dos átomos de hidrógeno y un solo átomo de oxígeno , es un mol de agua. Esto significa que tiene la masa atómica de los tres átomos.

El establecimiento de la unidad de masa atómica fue iniciado por un químico llamado John Dalton a principios del siglo XIX. Usó un solo átomo de hidrógeno como plataforma para la medición. Sin embargo, esto fue alterado por Francis Aston con su invención del espectrómetro de masas a fines del siglo XIX. Aston definió una unidad de masa atómica como 1/16 de la masa de un solo átomo de oxígeno-16. No fue hasta 1961 que la Unión Internacional de Química Pura y Aplicada definió las aplicaciones modernas de la medición y la vinculó al carbono-12.