Lanza misiles desde aviones que golpean objetivos fijos o de movimiento lento en el suelo. Se compone principalmente de cuerpo y alas de proyectil, unidad de potencia, dispositivo de guía, ojiva y sistema de detonación.

Los misiles aire-tierra, junto con las aeronaves y los sistemas de control de lanzamiento y el equipo de guía que llevan las aeronaves, constituyen un sistema de armas de misiles aire-tierra. Los misiles aire-tierra se desarrollan principalmente con el desarrollo de armas de defensa aérea como los misiles tierra-aire. Hay muchos tipos, su alcance y propósito son diferentes, y su desempeño táctico y técnico varía mucho.

Por lo general, se lanzan fuera del alcance de las armas antiaéreas. El cuerpo de los misiles aire-tierra suele ser cilíndrico, y las alas y las superficies del timón están en su mayoría en configuración normal o de pato (ver misiles aire-aire). Los métodos de orientación incluyen orientación autónoma, remota, homing y compuesta.

Los misiles aire-tierra de largo alcance utilizan principalmente sistemas de guía inercial autónomos. Con el fin de mejorar la precisión del impacto, algunos misiles también utilizan sistemas de guía central y terminal de correspondencia de mapas para corregir errores de guía inercial.

Los misiles aire-superficie de corto alcance comúnmente utilizan comandos de radio, infrarrojos, televisión, láser y guía de radar (ver sistemas de control y guía de misiles). Las plantas de energía usan principalmente motores de cohetes sólidos, algunas usan motores de cohetes líquidos y los misiles de crucero aire-superficie usan principalmente motores turborreactores o motores turbofan.

Algunos de los sistemas de guía están todos montados en el misil, y algunos están montados en el misil y el portaaviones, respectivamente. Las cargas comunes se usan en ojivas y las cargas nucleares se usan comúnmente en misiles estratégicos aire-tierra. El sistema de detonación utiliza un sistema de contacto o sin contacto.

Los misiles aire-tierra antirradar son misiles que se utilizan especialmente para atacar el radar de los sistemas de defensa aérea entre los misiles aire-tierra, que pueden crear las condiciones para que otros misiles aire-tierra penetren en la defensa y ataquen objetivos con eficacia. La tendencia de desarrollo de los misiles aire-tierra es mejorar las capacidades anti-interferencia, las capacidades de penetración y la capacidad de atacar múltiples objetivos.