La frase amplificador externo tiene dos usos conectados. El primero es describir un sistema de audio que utiliza altavoces pasivos , que no tienen amplificación incorporada. Esto significa que la señal de audio debe ser amplificada por un dispositivo separado antes de llevarla al altavoz. El segundo uso es para referirse a un dispositivo que transporta y procesa la señal de audio de múltiples productos audiovisuales, como reproductores de DVD o televisores, y la transmite a los altavoces. Aunque estos dispositivos suelen incluir un amplificador externo, el dispositivo en sí se suele denominar receptor.

Hombre con las manos en las caderas

La necesidad de un amplificador externo surge porque hay dos tipos de altavoces, activos y pasivos. Un altavoz activo, a veces conocido como autoamplificado o autoamplificado, tiene un amplificador incorporado. Esto significa que se puede conectar directamente a una fuente de audio como un tocadiscos. Los principales beneficios son que el altavoz tiene una salida más potente y puede hacer frente a un rango de volumen más amplio. Los mayores inconvenientes son que estos altavoces necesitan su propio cable de alimentación exclusivo y tienden a ser mucho más pesados. También son demasiado costosos para entornos domésticos y no profesionales.

La mayoría de los sistemas de audio para el hogar y los sistemas de megafonía a pequeña escala utilizan altavoces pasivos. Estos requieren un amplificador separado que amplifique el audio antes de que se transmita al altavoz. Con los sistemas de alta fidelidad, esto generalmente está integrado en la unidad que alberga los diversos componentes, como el reproductor de CD, la platina de casete y la radio. Con el cine en casa, el amplificador externo suele ser parte de un dispositivo separado, un receptor, que permite al usuario cambiar entre las señales de audio de los equipos de entretenimiento en el hogar, como televisores, decodificadores de cable o consolas de juegos.

Estrictamente hablando, existe cierta confusión entre el concepto de altavoces pasivos y activos y el concepto de altavoces autoamplificados o no autoamplificados. Esta confusión puede significar que los usos de las diversas frases involucradas no siempre son precisos. La confusión radica en el hecho de que hay dos operaciones separadas que se pueden realizar en el altavoz o en un dispositivo separado.

La primera de estas operaciones es la amplificación del sonido, que está cubierta por los términos potenciado y no potenciado. La segunda operación es la división de la señal de audio en frecuencias separadas, que son producidas por partes separadas del altavoz, a menudo conocidas como tweeter y woofer. Un sistema de altavoces activos divide la señal antes de que llegue a los altavoces, mientras que un sistema de altavoces pasivos deja la división al propio altavoz. Es posible tener un altavoz que sea activo pero pasivo: el ejemplo más común son los pequeños sistemas de altavoces que se utilizan para escuchar reproductores de música portátiles sin auriculares.