Las papas fritas a menudo se sirven en autómatas.

El autómata fue realmente la primera comida rápida, servida de una manera diferente a la del moderno restaurante de comida rápida. En lugar de hacer un pedido con un cajero , los clientes se enfrentaban a filas de máquinas expendedoras , donde podían gastar sus monedas de cinco centavos y obtener comidas recién preparadas como potaje o estofado. La gente que preparaba la comida llenaba las máquinas expendedoras. Un autómata solía contar con una cocina detrás de la fila, que se mantenía al día. Primero popular en Europa, los autómatas llegaron a los EE. UU. En 1902, con la primera apertura en Filadelfia.

Los autómatas siguen siendo populares en los Países Bajos.

Había muchas diferencias entre el autómata y los restaurantes de comida rápida de hoy. Lo primero y más importante fue el uso de platos, vasos y tazas reales para servir comida en lugar de los envoltorios de papel o los cartones de hoy, que emplean la mayoría de los restaurantes de comida rápida. Las elecciones de alimentos en los EE. UU. Tendían a reflejar los alimentos reconfortantes tradicionales. Además de comidas como estofado o pastel de carne, los sándwiches y las sopas también eran populares. Los primeros autómatas contaban con un cajero que tomaba las monedas de cinco centavos por cada artículo, pero a medida que las máquinas expendedoras operadas con monedas se hicieron populares, los cajeros fueron eliminados gradualmente.

La competencia de los restaurantes de comida rápida finalmente llevó a la desaparición del autómata. Pero hay varias otras razones por las que estos restaurantes convenientes se volvieron menos populares en los EE. UU. Primero, conducir en restaurantes y luego conducir a través de las ventanas se convirtió en una forma popular de conseguir comida, y no tenía que dejar su coche o cenar en comunidad con otras personas. Además, la comida se volvió demasiado cara para comprarla con monedas de cinco centavos o incluso con monedas de veinticinco centavos, y la capacidad de las máquinas expendedoras de aceptar dólares no estaba ampliamente disponible. El último autómata original en los EE. UU. Cerró sus puertas en 1991.

En Europa, los autómatas también disminuyeron en popularidad, pero siguen siendo populares en los Países Bajos. El más exitoso de ellos es una cadena de autómatas denominada FEBO, que combina el servicio de mostrador con las máquinas expendedoras. Las opciones estándar disponibles incluyen cosas como hamburguesas, croquetas y papas fritas. Encontrará autómatas FEBO distribuidos por los Países Bajos, con más de 100 ubicaciones.

El éxito de los autómatas FEBO y de los Países Bajos en general, y la nostalgia por estos restaurantes convenientes en los EE. UU. Llevaron a Robert Kwak, David Leong y Nobu Nguyen a intentar abrir un autómata nuevamente en los EE. UU. En 2006, el restaurante Bamn! Automat abrió en la ciudad de Nueva York. La comida no se sirve en vajilla y no hay mesas en esta interpretación moderna. La mayoría de los alimentos son artículos portátiles de tipo “refrigerio”, como palitos de mozzarella fritos o nuggets de pollo . Un cajero está disponible para servir comida como helado suave y papas fritas.