El azufaifo es un tipo de fruta común en gran parte de Asia. Se vende tanto fresco como seco, con la versión seca a veces llamada dátil chino, debido a su textura granular dulce y semilla única. La azufaifa tiene más de cuatrocientos cultivares en China, donde se cultivó durante siglos antes de ser introducida en Europa por los exploradores. En Europa, los azufaifos secos se volvieron tremendamente populares, y el término llegó a referirse a cualquier dulce o dulce, la razón probable por la que se eligió el nombre para un tipo de dulce popular en el sur de los Estados Unidos.

Mujer horneando galletas

El árbol de azufaifo puede crecer hasta 40 pies (12 metros) de altura, con largas ramas caídas y, a menudo, es espinoso. El árbol es bastante hermoso y algunos jardineros lo utilizan como ornamentación. A diferencia de muchos otros árboles frutales, los azufaifos tienden a no dejar caer la fruta con tanta facilidad y, por lo tanto, no ensucian el jardín debajo de ellos. Las hojas de azufaifo son pequeñas y ovaladas o redondas, y se vuelven amarillas en el otoño antes de caer. Casi todas las hojas de azufaifo tienen espinas.

La fruta de azufaifo aparece en el otoño y generalmente tiene forma redonda, aunque algunos cultivares tienen frutos alargados. La fruta es roja cuando está madura, con una piel suave y comestible que rodea la pulpa cremosa y dulce. Sin embargo, la fruta no permanece madura por mucho tiempo. Pronto comienza a marchitarse y secarse en el árbol hasta convertirse en una fruta arrugada de color marrón que también es comestible. Por esta razón, muchos cultivadores dejan secar la fruta en el árbol antes de recolectarla para su almacenamiento. En sabor, el azufaifo se parece a una manzana, aunque tiene un sabor distintivo propio.

Las azufaifa frescas maduras son muy delicadas y se mantendrán aproximadamente una semana en refrigeración. No madurarán más una vez que se retiren del árbol, aunque pueden sufrir hematomas. La fruta se vende y se come seca con mayor frecuencia, y muchas naciones ofrecen una versión confitada que también es deliciosa. La fruta seca no necesita tratamiento, ya que se seca naturalmente y parece conservarse indefinidamente.

Algunas especies animales comen las hojas del árbol de azufaifo, y la fruta y la corteza se utilizan para generar tintes vegetales marrones o rojizos. El árbol también es resistente a muchas plagas, lo que lo convierte en una excelente opción para la jardinería orgánica. Algunos seguidores de la medicina asiática creen que el azufaifo tiene muchas cualidades saludables. La fruta es extremadamente rica en vitamina C, pero no tiene otros beneficios para la salud demostrados.