Un corte térmico es un dispositivo que se utiliza para romper un circuito eléctrico cuando alcanza una determinada temperatura. Al cortar la energía eléctrica a ciertas temperaturas, este tipo de dispositivo protege los otros componentes del circuito de daños. Está disponible en dos variedades: fusibles térmicos e interruptores térmicos. El fusible térmico es un corte térmico consumible que se usa una vez y luego se reemplaza. El interruptor térmico se puede restablecer después de que se enfríe a un rango de funcionamiento seguro.

Luces de Navidad intermitentes.

Los fusibles térmicos se utilizan para proteger circuitos que solo se sobrecalientan como resultado de un mal funcionamiento poco común. Se utilizan comúnmente en dispositivos domésticos, como secadores de pelo y utensilios de cocina. Un fusible térmico generalmente consiste en una pastilla de metal y un resorte encerrado en un tubo de clase. A medida que el circuito se sobrecalienta, la pastilla se derrite y el resorte separa los contactos eléctricos, rompiendo el circuito. El fusible térmico se diferencia de un fusible tradicional en que solo se activa por temperatura y no por exceso de corriente eléctrica.

El interruptor térmico se utiliza en circuitos que tienen más probabilidades de sobrecalentarse como parte de su funcionamiento normal. Este interruptor también se puede usar en circuitos que se sobrecalientan como resultado de un error de usuario corregible. Las aplicaciones comunes del interruptor térmico incluyen electrónica doméstica, equipo de taller , lámparas fluorescentes y unidades de suministro de energía . El dispositivo de corte térmico también se denomina interruptor de reinicio, porque se puede reiniciar después de que el dispositivo se enfría a una temperatura de funcionamiento segura.

Como componente de un circuito eléctrico, el dispositivo de corte térmico proporciona protección contra la rotura del aislamiento del cableado, daños a los componentes e incendios. Por lo general, este tipo de dispositivo se fabrica con especificaciones precisas que determinan exactamente dónde está el punto de apagado del corte térmico en particular. Este punto de apagado se denomina clasificación del dispositivo. La clasificación adecuada del dispositivo de corte para su uso en un sistema se decide determinando la temperatura de funcionamiento segura más alta de los componentes individuales. La más baja de estas temperaturas es la clasificación de corte térmico correcta.

En algunos casos, la capacidad del interruptor térmico para reiniciarse se utiliza intencionalmente como parte del diseño funcional del circuito. Las luces navideñas intermitentes son uno de los ejemplos más conocidos de este tipo de diseño. A medida que las tiras de metal del corte térmico se calientan, el interruptor térmico se abre, interrumpiendo el circuito. Esto hace que las luces parpadeen y se enfríen, reiniciando el interruptor. Este proceso se llama ciclo.