Un diodo de potencia es un dispositivo semiconductor cristalino que se utiliza principalmente para convertir corriente alterna ( CA ) en corriente continua (CC), un proceso conocido como rectificación. Encontrado en la fuente de alimentacióncircuitos de prácticamente todos los equipos eléctricos y electrónicos modernos, la función de un diodo de potencia es similar a una válvula mecánica unidireccional. Conduce corriente eléctrica con una resistencia mínima en una dirección, conocida como su dirección de avance, mientras evita que la corriente fluya en la dirección opuesta. Típicamente capaces de pasar hasta varios cientos de amperios hacia adelante, los diodos de potencia tienen uniones PN mucho más grandes y, por lo tanto, una mayor capacidad de carga de corriente directa que sus parientes de diodos de señal más pequeños utilizados en la electrónica de consumo para regular y reducir la corriente. Esto hace que los diodos de potencia sean más adecuados para aplicaciones donde están involucradas corrientes y voltajes más altos.

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Los fabricantes generalmente producen una gama de diodos de potencia adecuados para usos particulares. Están clasificados de acuerdo con la corriente máxima que pueden transportar en la dirección de avance y el voltaje inverso máximo que pueden soportar. Debido a la resistencia, se produce una pequeña caída de voltaje cuando se pasa una corriente eléctrica a través de un diodo de potencia en la dirección de avance. Por el contrario, un diodo de potencia solo puede soportar una cierta cantidad de voltaje que fluye en la dirección inversa antes de que se rompa y deje de funcionar.

Los diodos de potencia están hechos principalmente de silicio , aunque también se utilizan pequeñas cantidades de otros materiales, como boro, arseniuro de galio, germanio o fósforo. Se puede usar un solo diodo de potencia para convertir CA en CC, pero esto produce lo que se conoce como CC variable de media onda. Más comúnmente, dos o tres o más diodos están conectados en circuito para producir CC variable de onda completa. El más importante de ellos es el puente rectificador, en el que cuatro diodos conectados convierten las secciones positivas y negativas de una onda CA en CC, produciendo así una rectificación de onda completa.

Las empresas de energía eléctrica de todo el mundo suelen utilizar CA trifásica para distribuir electricidad. A pesar de que entrega CC variable de la CA entrante, un rectificador de puente o de onda completa no entrega CC al voltaje constante necesario para alimentar la mayoría de los equipos eléctricos y electrónicos de hoy en día. Por lo tanto, generalmente se conecta un condensador de depósito al extremo de salida del rectificador para suavizar el voltaje ondulado. Por ejemplo, en un hogar típico de EE. UU., La CA trifásica de los circuitos eléctricos principales pasa a través de tres pares de diodos de potencia. Luego, la CC resultante se suaviza y se entrega a un voltaje suficientemente constante para su uso pasándola a través de un condensador de suavizado.