Desde 1982, los consumidores han tenido acceso a uno de los grandes avances en la tecnología de almacenamiento de medios: un objeto delgado, redondo y brillante conocido como disco compacto (CD). También conocido como disco óptico , el CD de policarbonato redondo de 4.724 pulgadas (120 mm) ha reemplazado en gran medida a formatos menos confiables pero similares como la cinta de casete y el disco de vinilo como una unidad para audio almacenado digitalmente. A pesar de su tamaño, un disco compacto estándar puede contener hasta 80 minutos de música. Sigue siendo el medio más preferido y popular para las grabaciones de audio. El CD-ROM, una versión posterior de la misma tecnología, contiene hasta 700 megabytes (MB) de datos y es ampliamente utilizado por personas y empresas para archivar documentos, fotografías y software importantes.

Una pila de CD.

Un disco compacto está hecho de una combinación de plástico de policarbonato y una capa reflectante de aluminio, oro u otro metal. Se inspiró en el Laserdisc (LD), un medio ahora obsoleto que se asemeja a un disco de vinilo en su tamaño y a un CD en su composición. La información se “graba” en la capa metálica de un CD con un láser , en una dirección en espiral desde la parte interior del CD hasta el borde exterior. Se puede acceder a estos datos o audio codificados con unidades de disco óptico como reproductores de CD, DVDreproductores y grabadoras de DVD. Debido a la baja calidad de fabricación de muchos discos compactos, la superficie recubierta o la etiqueta de un CD puede rayarse o ensuciarse hasta el punto de que la información se vuelve irrecuperable; sin embargo, en la mayoría de los casos, un disco compacto se puede limpiar delicadamente con un paño sin pelusa para eliminar el exceso de suciedad y resolver problemas de reproducción.

Las cintas de casete precedieron a los discos compactos.

Otros formatos del disco compacto sirven para muchos propósitos. El mini CD, que es mucho más pequeño, de 2.362 pulgadas (60 mm) a 3.149 pulgadas (80 mm), tiene capacidad para 24 minutos de audio y los músicos lo usan a menudo para singles musicales. El CD regrabable (CD-RW) tiene la capacidad de almacenar medios y luego ser “reescrito” o reemplazado por otros datos en una fecha posterior. El CD-R, una versión similar pero no reutilizable, puede tener información escrita en el CD solo una vez.

Otra versión del disco compacto es el Super Audio CD (SACD), que proporciona audio de sonido envolvente de alta resolución que un CD de audio normal no admite. Un CD de supervídeo (SVCD) es una alternativa de menor calidad a un DVD grabable y se utiliza para grabar vídeo a una velocidad de bits inferior a la del DVD estándar. Aunque existen muchas alternativas, el CD-R sigue siendo la versión más popular de disco compacto por su capacidad para contener muchas formas de información y música.

El CD-ROM es una versión actualizada del CD que se utiliza para documentos, fotografías y software de computadora.