Un enchufe eléctrico es un receptáculo que se encuentra como parte de un edificio u otra estructura grande que se puede usar para conectar un dispositivo electrónico a un circuito. Estos enchufes suelen ser “hembra”, aunque algunos pueden utilizar conectores tanto “hembra” como “macho”, según el diseño de los enchufes de alimentación de un país en particular. Un dispositivo eléctrico generalmente tiene un cable que termina en una conexión “macho”, con varias clavijas diseñadas para conectarse a un tomacorriente. Una vez que se conecta un cable eléctrico a una toma de corriente, la corriente puede fluir a través de esa toma, hacia el dispositivo, proporcionando la carga necesaria para alimentarlo.

Un cuadro eléctrico.

El diseño básico detrás de una toma de corriente es bastante simple y común de un país a otro, aunque los diseños específicos a menudo varían ampliamente. Por lo general, hay al menos dos aberturas en el enchufe para los enchufes, aunque no son infrecuentes tres o cuatro aberturas y pueden ser idénticas o ligeramente diferentes en forma. El enchufe eléctrico está conectado a un circuito más grande, generalmente a través de uno o más paneles eléctricos que se encuentran en una casa u otro edificio. La corriente eléctrica se suministra al edificio desde un sistema externo, ya sea una planta de energía más grande o algún tipo de generador local, y fluye hacia este panel de control.

Desde el panel, la corriente puede fluir a cada toma de corriente del edificio a través de cables hechos de materiales conductores que están recubiertos de goma para evitar que la corriente entre en objetos no deseados. Las dos ranuras o aberturas en un enchufe eléctrico corresponden a la forma en que fluye la corriente a través de un circuito. Una ranura se usa para permitir que la corriente ingrese a un dispositivo que está enchufado a la toma, y ​​la otra ranura permite que la corriente fluya de regreso al circuito del edificio donde está conectada a tierra.

En los EE. UU., Los enchufes y dispositivos más antiguos suelen utilizar dos clavijas que son del mismo tamaño. Sin embargo, los dispositivos más nuevos a menudo tienen una punta o una cuchilla que es un poco más ancha que la otra. La hoja más ancha entra en la conexión neutra de un enchufe eléctrico, mientras que la hoja estrecha siempre entra en la conexión “caliente”.

La conexión “caliente” es aquella a través de la cual la corriente ingresa a un dispositivo desde un circuito. Este diseño, llamado polarización, permite al fabricante de un dispositivo asegurar que la conexión del cable “caliente” esté mejor protegida. Dado que el fabricante puede controlar qué cuchilla está “caliente” y cuál es neutra, existe una menor posibilidad de descarga eléctrica para los usuarios de un dispositivo.

Muchos enchufes también cuentan con una tercera abertura o ranura, que generalmente se usa para una conexión a tierra. El enchufe para este tipo de toma también tiene una tercera clavija o conexión, y cuando la toma eléctrica está instalada correctamente, esta tercera ranura se conecta a un cable de tierra en la toma. Si un dispositivo se carga de alguna manera, como la carcasa de metal de una lavadora que entra en contacto con un cable expuesto en su interior, la carga seguirá el camino de menor resistencia a través del circuito, que debe ser el cable de tierra y no una persona tocando la máquina.