Muchas empresas tienen sus propios equipos y recursos de logística, pero a veces es más rentable emplear un proveedor de logística externo para manejar partes de la cadena de suministro.

Un proveedor de logística de terceros ( 3PL ) es una empresa que se puede contratar para administrar la totalidad o parte de la cadena de suministro de una organización . Este tipo de proveedor podría ser responsable de administrar el transporte, almacenamiento, empaque y distribución de productos terminados, o estar a cargo de administrar una combinación de estas funciones. Pueden ser propietarios o no de los activos que coordinan, como camiones o almacenes. Muchas empresas tienen sus propios equipos y recursos de logística, pero a veces es más rentable emplear un proveedor de logística externo para manejar partes de la cadena de suministro.

Los transitarios son proveedores logísticos que coordinan el transporte de la mercancía de un cliente de un punto a otro.

En general, la mayoría o todas las partes de una cadena de suministro pueden contar con el respaldo de un gran proveedor de logística externo. Los paquetes de servicios que ofrecen estos proveedores suelen ser personalizables y pueden adaptarse a las demandas de un mercado u organización en particular. Por lo general, una empresa no está obligada a utilizar todos los servicios ofrecidos por un 3PL, pero se le puede animar a través de descuentos u otras promociones a utilizar su gama de servicios de forma más amplia.

Un proveedor de logística externo puede ser responsable de administrar el almacenamiento y la distribución de los productos terminados de una empresa.

Los 3PL se pueden contrastar con otras tres categorías de proveedores de logística: de primera (1PL), de segunda (2PL) y de cuarta (4PL). Un 1PL es una empresa, o uno de sus socios dentro de la cadena de suministro, que maneja sus propias tareas logísticas y no subcontrata. Una 2PL es propietaria de los activos que utiliza para proporcionar un servicio a otra empresa, como un servicio de mensajería que utiliza sus propios camiones, trenes, barcos o aviones para transportar mercancías. La característica definitoria de un 4PL es que ofrece servicios de consultoría que pueden ayudar a los gerentes a manejar su propia logística de una manera más eficiente. A diferencia de un 1PL, un proveedor de logística externo debe atender a otra empresa; a diferencia de un 4PL, debe estar directamente a cargo de administrar las operaciones de otra empresa; ya diferencia de un 2PL, no necesariamente posee todos los activos que administra.

Es posible que un proveedor de logística pertenezca a varios de los tipos anteriores. Un agente de carga podría ser un proveedor de logística de segunda y tercera parte al mismo tiempo. Un mensajero, por otro lado, siempre se considera un 2PL porque debe, por definición, poseer y operar su medio de transporte. La responsabilidad principal de los transitarios, por el contrario, es coordinar el transporte de los bienes de una empresa desde el punto A al punto B. Esta responsabilidad es la razón por la que un transitario se denomina proveedor logístico externo; si también posee algunos de los medios de transporte que utiliza, también podría denominarse proveedor de logística de segunda parte.