Las almohadillas de cactus o nopales son los tallos del nopal, que es un miembro de la especie de cactus Opuntia . La almohadilla de cactus Opuntia es comestible, pero los que producen tunas, Opuntia ficus-indica, se cultivan deliberadamente para obtener almohadillas de cactus. El uso de la almohadilla de cactus en la cocina mexicana es legendario y ha migrado a otros tipos de cocina debido a su interesante sabor y textura.

Las almohadillas de cactus son los tallos comestibles del nopal.

La almohadilla de cactus es una verdura, con un sabor picante o ligeramente a limón. Cuando están crudos, son algo gelatinosos o mucilaginosos y exudan un líquido similar al aloe vera. De hecho, este líquido se ha utilizado de la misma forma que el aloe vera en la medicina alternativa para ayudar a curar llagas y quemaduras. A la mayoría no les gusta la textura de las almohadillas de cactus crudas y las prefieren cocidas, lo que ayuda a absorber el líquido.

Las almohadillas de cactus se pueden almacenar en el refrigerador hasta por una semana y se envuelven en toallas de papel húmedas.

En la cocina mexicana, varios platos hechos con cactus son bastante populares. Los huevos con nopales y los tacos de nopales son comunes. Las almohadillas de cactus también se agregan a sopas, ensaladas o guisos para darle más sabor. Sin duda, son nutritivos con escasas once calorías por porción de media taza. Por lo tanto, constituyen un excelente alimento dietético, pero pueden ser menos nutritivos según su preparación.

Es posible que pueda encontrar almohadillas de cactus en las tiendas de comestibles locales, especialmente si vive en el suroeste de los Estados Unidos o en California. Si no puede encontrarlos allí, su mejor recurso pueden ser las tiendas de comestibles mexicanas y latinoamericanas, ya que las almohadillas de cactus son un ingrediente muy común. La mayoría de las almohadillas de cactus se venden sin espinas e incluso puedes encontrar variedades enlatadas. Si eres un principiante, probablemente sea mejor comenzar con almohadillas de cactus peladas o sin espinas. Los viejos profesionales pueden querer quitarse las espinas ellos mismos, un proceso algo complicado.

Como verdura, la almohadilla de cactus es un alimento muy interesante. Son una de las pocas plantas en las que se utilizan diferentes partes como verdura y como fruta. Las almohadillas de cactus no deben confundirse con la fruta de tuna que también produce Opuntia ficus-indica . Las almohadillas de tuna y nopal tienen dos gustos muy diferentes, aunque mezclarlas en una ensalada o salsa puede ser una declaración culinaria interesante.

Cuando elija almohadillas de cactus de la tienda, querrá buscar almohadillas que sean bonitas y verdes y que no tengan imperfecciones. Si los envuelve en una toalla de papel húmeda, generalmente se mantendrán bien en el refrigerador durante aproximadamente una semana.

Si bien puede probar las almohadillas de cactus en recetas mexicanas, considere algunas adaptaciones modernas como la salsa de piña y almohadilla de cactus o la tempura de almohadilla de cactus. Uno de los libros autorizados sobre la cocina con frutas y verduras de Opuntia es The Prickly Pear Cookbook escrito por Carolyn Niethammer.

Es común agregar almohadillas de cactus a las ensaladas para darles un sabor extra.