La bandera de Hong Kong, una de las primeras economías de tigre.

Una economía de tigre es un término utilizado para describir una economía nacional que experimenta un período de crecimiento rápido e inesperado. Como resultado de ese aumento en el crecimiento económico , el nivel de vida general dentro de ese país también sufre cambios drásticos que permiten que la población disfrute de un nivel de vida más alto. Si bien el término se acuñó originalmente para describir un fenómeno que tuvo lugar en varias naciones del sudeste asiático, desde entonces se ha aplicado una economía de tigre a cualquier zona económica especial que experimente un rápido crecimiento económico en cualquier parte del mundo.

Los países en desarrollo que experimentan un crecimiento económico rápido e inesperado se denominan economías tigre.

Cuando se utilizó por primera vez, la economía del tigre describía un fenómeno económico que estaba ocurriendo en las naciones de Tailandia, Taiwán, Singapur, Hong Kong, Corea del Sur y Japón. Esas naciones estaban disfrutando de un espectacular repunte de la economía, ya que disfrutaban de una rentable balanza comercial. Con el capital de inversión fluyendo hacia las naciones y un aumento en la actividad de exportación, esas naciones a su vez también pudieron aumentar la actividad de importación, permitiendo a los consumidores disfrutar de bienes y servicios que no se producen dentro de esas naciones. El resultado final fue una economía de mercado emergente que era fuerte, vibrante y, en última instancia, benefició a casi todos los involucrados en la racha del crecimiento económico.

Una economía de los tigres en rápido crecimiento puede aumentar la actividad exportadora, lo que a su vez conduce a un aumento de la actividad importadora.

Desde la última parte del siglo XX, una economía de tigre ha llegado a identificar cualquier economía nacional o grupo de economías nacionales que experimenten este tipo de crecimiento rápido y el consiguiente aumento del nivel de vida de sus ciudadanos. A menudo, los apodos también se aplican a la agrupación específica de naciones que experimentan este tipo de prosperidad. Por ejemplo, cuando la República de Irlanda experimentó este tipo de crecimiento durante la década de los noventa, se hizo referencia a la nación como el Tigre Celta. En el caso de la economía de los tigres que se desarrolló en Japón, Taiwán y otras naciones del sureste de Asia, se los denominó colectivamente Tigres de Asia Oriental.

Corea del Sur es una de las muchas naciones asiáticas que se describen con una ‘economía de tigre’.

Uno de los peligros potenciales de la economía del tigre es que el fenómeno puede no ser sostenible a largo plazo. Muchas de las naciones que experimentaron este tipo de crecimiento económico durante los últimos veinte años del siglo XX también experimentaron recesiones económicas después de que la rápida prosperidad se estabilizó después de siete a diez años. En muchos casos, los países que experimentan una economía de tigre logran superar la recesión posterior y emergen con economías estables, aunque algo menos espectaculares que durante los años de gloria. Por lo general, los expertos financieros pueden determinar qué eventos y decisiones llevaron a socavar el rápido crecimiento y tomar medidas para minimizar esos factores en el futuro, una medida que aumenta las posibilidades de que la economía del país se mantenga estable durante los cambios posteriores en la economía mundial.