Las pequeñas empresas emergentes a menudo son incubadas por una empresa de desarrollo empresarial.

Una empresa de desarrollo empresarial, también conocida como BDC, trabaja para fomentar o incubar pequeñas empresas o negocios que recién están comenzando. Un BDC es similar a un fondo de capital de riesgo (VC), pero mientras que un fondo de VC es de propiedad privada, una empresa de desarrollo empresarial cotiza en bolsa. En otras palabras, las empresas de desarrollo empresarial suelen vender acciones en índices públicos, como S&P, AMEX y NASDAQ.

Algunas empresas de desarrollo empresarial más grandes coordinan inversiones con varias empresas privadas.

Las empresas de desarrollo empresarial generalmente deben cumplir con los estándares y regulaciones establecidos por el gobierno de su país. En los Estados Unidos (EE. UU.), Por ejemplo, una empresa de desarrollo empresarial debe adherirse a las regulaciones establecidas por la Ley de Sociedades de Inversión de 1940. Estas normas establecen que dicha empresa solo puede invertir en entidades privadas, a diferencia de las empresas que cotizan en bolsa. Además, deben presentar informes trimestrales y anuales a la Comisión de Bolsa y Valores de EE. UU. Las reglas para regiones y países específicos generalmente se pueden encontrar a través de una búsqueda en Internet.

Algunas empresas de desarrollo empresarial más grandes coordinan inversiones con varias empresas privadas. Otras empresas tienen departamentos internos que proporcionan fondos de capital riesgo. La financiación de capital de riesgo y la financiación de empresas de desarrollo empresarial sirven para incubar pequeñas empresas e inversiones. El objetivo es fomentar nuevas empresas en negocios productivos y luego cosechar una recompensa a más largo plazo al sacar provecho de las acciones. Las empresas que trabajan para proporcionar este tipo de incubadoras de empresas suelen desempeñar varias funciones; algunos pueden ayudar a construir un plan de negocios , establecer un presupuesto, diseñar programas de producción o cualquier otra cantidad de tareas prácticas. Se pueden crear otras empresas o fondos para proporcionar solo capital, o pueden ofrecer asesoramiento básico y ciertos servicios comerciales clave.

Para calificar como una empresa de desarrollo comercial, una entidad normalmente debe cumplir con los estándares para diversificar sus participaciones y, en los EE. UU., Debe recaudar al menos el 90% de los ingresos brutos imponibles de la venta de valores o acciones. Una empresa de desarrollo empresarial también puede emplear algo llamado financiación mezzanine, que implica recaudar dinero para una empresa que está en funcionamiento pero que aún no está abierta; este tipo de financiamiento también puede aplicarse a expansiones de negocios en las etapas de planificación pero que aún no están en funcionamiento. Algunos críticos de las corporaciones de desarrollo empresarial las han comparado con esquemas Ponzi. Los defensores de las empresas de desarrollo empresarial sostienen que los fondos democratizan el mundo de las inversiones al permitir que las personas compartan las riquezas generadas por el proceso de incubación.