La manzana elefante, o manzana de madera, es una fruta tropical ácida originaria del sudeste asiático. La fruta se consume tanto madura como inmadura, y es común en chutneys y otros platos en escabeche. La fruta entra en temporada en los meses de otoño, dependiendo de la región, con madurez en octubre y noviembre en Malasia y un período de cosecha más largo, de octubre a marzo, en la India. La manzana de madera es un gusto adquirido: además de ser muy harinoso, tiene un olor que algunos consumidores encuentran ofensivo.

Mujer horneando galletas

El manzano elefante crece hasta 25 pies (7.5 metros) de altura, en regiones tropicales y subtropicales, y también se puede encontrar en elevaciones relativamente altas. Es un árbol denso que prefiere pleno sol o sombra muy clara y tiene hojas coriáceas, dentadas, de color verde oscuro. El árbol tiene un núcleo de algunas ramas que se extienden hacia arriba y ramas largas y caídas que regresan a la tierra. La corteza es escamosa y espinosa. Las flores del árbol son de color blanco a rojo pálido y tienen un olor distintivo que muchos encuentran muy agradable.

El fruto del árbol está encerrado en una cáscara dura, que debe partirse para llegar al fruto. Esto se puede lograr arrojando la fruta contra una superficie dura o usando un martillo para abrir la cáscara. La manzana elefante en sí es marrón y harinosa, con notas astringentes y resinosas. También tiene un olor fuerte, junto con numerosas semillas pequeñas.

Si bien originalmente se pensó que la fruta era una fuente de alimento para los pobres, los últimos años y las técnicas de cosecha más mecanizadas la han popularizado en el sudeste asiático. Las frutas nudosas y deformes todavía son relativamente desconocidas en los Estados Unidos, como muchas frutas asiáticas. La madera de la manzana elefante es muy dura y apreciada para aplicaciones de construcción en las que se necesita madera duradera. Durante la temporada de lluvias, el árbol exuda una goma que se usa en algunas partes del mundo para reemplazar la goma arábiga, y aparece en acuarelas, tintas, barnices y otras aplicaciones en las que normalmente se podría usar goma arábiga. Los productos del árbol también se utilizan en algunas medicinas tradicionales de la India, y se dice que la planta alivia la digestión.

Si encuentra manzanas elefante disponibles para su compra, busque frutas que aún estén en su cáscara exterior. Agítelo suavemente para ver si la fruta se ha desprendido de los lados de la cáscara, lo que indicará que la fruta está madura. Cuando abra la fruta, la pulpa debe tener un color marrón intenso. La manzana elefante también está disponible en lata, aunque a menudo no está perfectamente madura en ese caso.